Vijftienduizend kilometer hier vandaan ligt een klein eilandje in de Grote Oceaan. Vanuit Nederland kun je er alleen komen door eerst naar Fiji te vliegen en daar op een klein vliegtuigje te stappen. Het is één van de meest afgelegen landen ter wereld en heeft met nog geen elfduizend inwoners één van de kleinste inwonersaantallen wereldwijd. Dit eilandje heet Tuvalu. Veel dichter bij huis is Venlonaar Paul Driessen geboren. Hij heeft een missie: Missie Tuvalu. Tuvalu moet op de FIFA-ranglijst komen.

Voetballiefhebber Driessen is naar eigen zeggen van nature voor de underdog en wilde daarom een klein land gaan steunen. Hij pakte de kaart erbij, op zoek naar de minst bekende landen ter wereld, naar plekken waar je nooit komt. Al snel kwam hij uit op een aantal eilanden in de Grote Oceaan. Tuvalu sprong voor hem eruit, omdat voetbal daar de nummer één sport is, in tegenstelling tot de andere eilanden. Vier jaar geleden stapte hij op het vliegtuig en vroeg of de Tuvaluaanse voetballers hulp nodig hadden. “Ze vonden het heel leuk, maar reageerden afwachtend”, vertelt Driessen. “We hebben toen een plan gemaakt en zijn aan de slag gegaan.”

pauldriessen
Paul Driessen

In 2011 wist Driessen voetbaltrainer Foppe de Haan binnen te halen om dat jaar coach te zijn van het team. Sinds augustus 2013 is Leen Looijen, ex-coach van onder andere NAC Breda en Willem ll, de nieuwe trainer van het Tuvaluaanse elftal. Dit doet hij pro deo. Missie Tuvalu wordt gefinancierd door het bestuur van het eiland. Op dit moment is het team drie maanden lang in Nederland, om het niveau te verhogen.  Ze trainen elke dag en zullen in totaal zo’n twintig wedstrijden spelen tegen amateurclubs door heel het land. Tot nu toe hebben ze vijf wedstrijden achter de rug, helaas allemaal verloren. “Ze vinden het wel jammer, maar ze moeten zo erg wennen aan Nederland waardoor ze daar niet zo veel mee bezig zijn.’”

Ze moeten vooral wennen aan de afspraken qua tijd.” In hun eigen land komen ze standaard een uur of anderhalf uur te laat, dat is daar niet erg. Hier moeten ze gewoon op tijd komen. In Nederland is alles veel gehaaster, dat is nieuw voor hun.” Net als op tijd komen is eigenlijk alles wel een geheel nieuwe ervaring voor de spelers. Zo hadden ze voorheen nog nooit stadions of hoge gebouwen gezien.

Zoals de Tuvaluanen moeten wennen aan Nederland, moest Driessen de eerste keer in Tuvalu wennen. “Het is heel exotisch en zo ver weg van huis, daar sta je dan wel bij stil.” De voetballers wisten van zijn komst en wat de bedoeling was, maar de rest van de inwoners reageerden eerst argwanend volgens Driessen. “Ze hadden zoiets van,  wat komen jullie doen? Maar na verloop van tijd hebben we goede vriendschappen gesloten met de bevolking.” Ook Peter Maas, assistent-trainer van De Haan in 2011, is enthousiast over Tuvalu. “Het eiland is een sprookje.” De Haan en Maas stoomden het team klaar voor het voetbaltoernooi de Pacific Games. Hij vertelt dat de spelers buitengewoon leergierig zijn en open staan voor de Nederlandse manier van spelen. “Ze waren heel nieuwsgierig naar ons. Ook de andere bewoners hadden veel belangstelling en er kwam steeds meer publiek bij de trainingen kijken.” Hij zegt dat het bestuur het mooi vond dat er structuur werd aangebracht bij het team.

Wanneer het Tuvaluaanse team weer vertrekt uit Nederland gaat Driessen proberen om een aantal spelers betaald voetbal te laten spelen bij clubs in Nieuw-Zeeland of Australië, waar het eiland niet ver vandaan ligt. Tot nu toe heeft Driessen met enkele clubs contact gehad die wellicht interesse hebben in de spelers. Hoe dan ook zal hij blijven doorgaan met zich inzetten voor het kleine Tuvalu.\r\n\r\nDocumentairemaker Jeroen van den Kroonenberg heeft een documentaire gemaakt over Driessens missie. Naar verwachting komt deze eind september uit. Hieronder kun je alvast de trailer bekijken.

: