Op vliegveld Zaventem werd exact twee maanden geleden een terreuraanslag gepleegd. In Brussel had dit uiteraard grote impact. Het toerisme in de Belgische hoofdstad lag een tijdje compleet stil. Mechelen is de provinciestad die na Brussel het dichtst bij de getroffen luchthaven ligt. Wat voor impact hadden de terreuraanslagen op het toerisme in de kunststad?

Björn Siffer, wethouder van cultuur en toerisme in Mechelen, vertelt dat er weinig veranderd is in de Vlaamse stad. ‘’De eerste dagen na de aanslag noteerden we wat meer hotelboekingen. Mensen weken van Brussel uit naar Mechelen.’’ Dit duurde niet lang. Volgens Siffer werd heel België gemeden in de weken na de aanslagen. Dat gold ook voor Mechelen, waar het toerisme in de eerste weken met een kwart terugliep.

België doelland

Eenzelfde verhaal klinkt ook uit de mond van Ann Leemans, voorzitter van de Hotel Association in Mechelen. ‘’België werd na de aanslagen een doelland en dat merkten sommige hotels wel. Zij kregen wat afmeldingen van groepen uit het buitenland.’’ Toch vindt ook Leemans de schade over het algemeen wel meevallen. ‘’Mechelen is een stad die het van het zakentoerisme moet hebben. Die mensen blijven toch wel komen. Nu twee maanden later is de situatie weer hetzelfde als voorheen.’’

Marc Rubben, lector toerisme en recreatiemanagement aan de Thomas More Hogeschool in Mechelen, geeft het zakentoerisme ook als reden voor de relatief beperkte schade. ‘’Door het zakentoerisme is Mechelen vooral afhankelijk van de binnenlandse markt. Steden als Brugge en Ieper moeten het veel meer hebben van buitenlandse consumenten en die blijven toch langer weg. Daar is de schade veel groter en zitten ze met een serieus imagoprobleem.’’

Veilige stad

Het toerisme heeft in Mechelen, in tegenstelling tot Brussel, geen enorme klap gehad. In Brussel zie je behoorlijk wat militairen in de stad lopen. Hoe reageerde Mechelen op de aanslagen? Siffer vertelt dat alleen de kazerne Dossei, een Vlaams oorlogsmuseum, extra beveiligd werd. Verder heeft Mechelen weinig aan crisiscommunicatie gedaan. Siffer: ‘’Dit was ook niet nodig. Mechelen is een veilige stad en naar de pers communiceren kan een tegenovergesteld effect hebben.’’

Rubben sluit zich hierbij aan. Crisiscommunicatie naar buiten toe ontbrak in de Vlaamse stad. ‘’Het tonen van medeleven is voldoende. Na zo’n aanslag is het vooral van belang om eerlijk naar gasten te communiceren. Stel ze gerust en bied ze wat extra service in de vorm van een gratis kopje koffie.’’

Mechelen is een stad waar veel mensen van verschillende culturele achtergronden wonen. Een terroristische aanslag door radicale moslims zou voor spanning onder de bevolking kunnen zorgen. Siffer zegt dat hier absoluut geen sprake van was. De stad wilde eenheid uitstralen en direct na de aanslagen werd er een mars georganiseerd waarbij van de Groote Markt naar de kazerne Dossei gelopen werd. ‘’Verschillende allochtone groepen speelden hier een belangrijke rol in. Mensen werden niet uitgesloten.’’

Door: William van Houte en Peter Verschuuren