Foto: Daniel Isaia/Agência Brasil

De droom van Braziliaanse voetbalclub Chapecoense veranderde eind november 2016 in een nachtmerrie. De club was onderweg naar Colombia, waar zij voor het eerst in de clubgeschiedenis de finale van de Copa Sudamericana zou spelen. Dit verliep echter anders. Het vliegtuig dat de selectie vervoerde stortte neer, en een groot deel van de inzittenden overleefde de crash niet. Deze week begint voor de club het eerste seizoen sinds de ramp. Joost de Jong werkt als correspondent van het AD in Brazilië en vertelt hoe de ploeg er nu voor staat.

Is Chapecoense na alles wat er gebeurd is klaar voor het nieuwe seizoen?

“Ik denk het niet. Ze zijn negentien spelers verloren, nog los van alle staf. De club moest zichzelf opnieuw opbouwen. De ploeg is nu twee weken gelden weer begonnen met trainen en deze week spelen ze de eerste wedstrijd die ertoe doet, in zo’n korte tijd ben je daar natuurlijk niet klaar voor.”

Hoe ziet de ploeg er nu uit?

“Sinds begin december is de club bezig geweest allerlei nieuwe spelers aan te trekken. Er zijn ongeveer 20 nieuwe spelers bijgekomen, een aantal gekocht en een aantal gehuurd. Daarnaast zijn meer dan tien spelers uit de jeugd zijn overgeheveld.”

Hoe is de club aan deze spelers gekomen?

“Na de ramp schoten andere clubs in Brazilië te hulp. Zij boden de club aan om spelers van hen te lenen. Dat was fijn, maar Chapecoense wilde wel spelers die ook bij de club passen. Er is geprobeerd een uitgebalanceerde selectie te creëren: een mix van jongere en ervaren spelers, aanvallers en verdedigers. Daarnaast heeft de ploeg ook een nieuwe, ervaren trainer, Vágner Mancini, die belangrijk was bij het samenstellen van deze selectie. Hij wilde spelers hebben die ook mentaal sterk in hun schoenen staan, omdat er bij de club momenteel van alles gaande is.”

Hoe gaat het nieuwe seizoen er voor Chapecoense uitzien?

“Van alle clubs in Brazilië zal Chapecoense komend seizoen de meeste wedstrijden spelen; ze komen in zeven competities uit. De belangrijkste daarvan is de Copa Libertadores, een competitie vergelijkbaar met de Champions League. De groepsfase begint in maart. Alles staat nu in het teken daarvan. Daar moeten ze klaar voor zijn. Het seizoen begint nu met het staatskampioenschap: een competitie waarin alle ploegen uit één staat, van hoog tot laag niveau, aan meedoen. Chapecoense is hier de sterkste ploeg, dus dit zijn relatief eenvoudige wedstrijden. Vágner Mancini wil deze competitie vooral gebruiken om de ploeg te smeden en te kijken wat wel en niet werkt.”

Chapecoense was voor de ramp aan een geweldig seizoen bezig. Gaan ze zich herpakken?

“Je hoort nu veel verhalen over de bijzondere sfeer die er vorig seizoen in de kleedkamer hing. Die teamgeest proberen ze nu op de een of andere manier toch terug te brengen. De drie spelers die de ramp hebben overleefd zijn daar belangrijk in: zij hebben vanaf de zijlijn de rol om dat gevoel weer over te dragen op de nieuwelingen.”

Hoe is het voor andere clubs om tegen zo’n ploeg te voetballen?

“Nu steunen de clubs Chapecoense, maar straks zullen ze toch weer tegen elkaar moeten spelen voor de punten. Dat zal best gek zijn, maar het leven gaat verder en het voetbal ook. Mijn inschatting is dat het na een paar weken weer alleen maar om de wedstrijden zal gaan.”

Hoe kijken de fans tegen het nieuwe seizoen aan?

“De fans staan er realistisch in. Zij snappen ook dat van dit elftal geen wonderen te verwachten zijn. Ze zijn vooral bezig met het steunen van de nieuwe spelers.

Vooral nu het seizoen weer gaat beginnen is de impact van de ramp te merken. De fase van rouw wordt afgesloten en maakt plaats voor het voetbal, maar juist daarom is er weer veel aandacht voor de club.”