Alle Eredivisie-clubs hebben inmiddels een e-sporter aangenomen en er is een heuse e-divisie op poten gezet: de voetbalgame FIFA is in opkomst. Hierin ontbreekt een van de beste FIFA-spelers van Nederland, Tony Kok (23). Hij werd namelijk vastgelegd door Jupiler League-club Telstar. ‘Je moet altijd laag beginnen.’

Drie keer werd Kok Nederlands kampioen en internationaal staat hij bekend als een van de grote kanshebbers voor de wereldtitel. Uit het niets werd hij e-sporter van Telstar, een klein clubje uit de Jupiler League dat vaker het nieuws haalt door randzaken dan door sportieve prestaties. ‘Telstar heeft mij benaderd. Ik heb het altijd een leuke club gevonden en ik besloot om daar te tekenen. Ik krijg een salaris, maar het is niet genoeg om te stoppen met werken.’

En dus klust Kok in de tijd die hij niet besteedt aan FIFA bij als vakkenvuller bij de Albert Heijn in Diemen-Zuid. “Maar ze denken heel erg met me mee. Als ik een toernooi moet spelen, krijg ik altijd vrij. Zelfs als ik op het laatste moment vraag of ik weg mag, zijn ze bereid om iets te regelen.”

Voor deze gelegenheid heeft hij zijn Albert Heijn-kostuum ingeruild voor een Telstar-trainingspak. Het blijft apart. Iemand die zo goed is in FIFA, waarom speelt die niet voor een Nederlandse topclub? “Je moet laag inzetten. Dries Mertens is misschien wel het beste voorbeeld. Die begon als voetballer bij AGOVV, ging toen naar FC Utrecht en PSV en speelt nu bij een grote club als Napoli. Zo’n route heb ik ook voor ogen. Als je direct op hoog niveau begint, heb je niet veel uitdagingen.”

Toch denkt Kok dat hij de achttien deelnemers in de e-divisie makkelijk aan zou kunnen. “Ik zou sowieso bij de eerste twee eindigen. Maar het is voor mij niet per se een doel om de e-divisie te halen. Voor mijn uitstraling naar buiten toe zou het fijn zijn, want op die manier leren de mensen in Nederland mij ook kennen. Maar voor mij is er maar één doel, wereldkampioen worden.  Het zou mooi zijn als ik later e-sporter kan worden bij een internationale topclub.”

Kok barst van de ambitie en zijn gezicht betrekt dan ook flink als een pijnlijk onderwerp op tafel komt. Twee weken geleden deed hij in Madrid mee aan de FIFA Interactive World Cup Regional Finals, een groot FIFA-toernooi waarbij de beste spelers van Europa bij elkaar komen. “Ik ging daar met heel veel vertrouwen heen. De beste spelers van Europa deden mee, maar ik had verwacht dat ik een voorsprong op ze zou hebben…” 

Bij e-sports gaat het echter om apparatuur en elektronica en die kunnen je soms in de steek laten. “Mijn tv-scherm deed het niet goed. Mijn beeld liep een seconde of drie achter op dat van mijn tegenstander. Alles wat ik deed gebeurde pas later op mijn scherm, delay noem je dat. Op een of andere manier speelde ik toch nog gelijk in m’n eerste wedstrijd, nota bene tegen een Italiaan die later kampioen werd.”

Ook de tweede wedstrijd in het toernooi ging verloren. “En pas bij het derde duel mocht ik wisselen van tv. Die wedstrijd won ik ook gelijk. Dat maakt het extra zuur. Als ik eraan terugdenk heb ik nog steeds een knoop in mijn maag.”

Over een paar weken volgt de herkansing, want plaatsing voor het WK was geen probleem. Ook dan ligt de druk hoog, er staat namelijk een flink geldbedrag op het spel. “De winnaar krijgt twee ton.” En dat bedrag is niet in FIFA-munten. “Als je zo’n toernooi kan winnen… Dat zou echt een lifechanger zijn.”

Een wereldkampioen die uitkomt voor de nummer zestien van de Jupiler League. Het klinkt bizar, maar het zou zomaar realiteit kunnen worden.