Dagenham & Redbridge is een Londense club in de National League; het vijfde professionele voetbalniveau in Engeland. Op dit moment strijdt de club om een plek in de top van de competitie met een realistische kans om te promoveren. Maar wat maakt zo’n kleine club in een wereldstad als Londen nou uniek? Ned Keating, clubwatcher van Dagenham & Redbridge en werkzaam bij Archant London, weet daar het antwoord wel op.

Dagenham & Redbridge is opgericht in 1992. “Het is dus een vrij jonge club”, vertelt Ned. “Dat is ook de reden dat er gemiddeld maar zo’n duizend mensen op de thuiswedstrijden afkomen.” De club is gevestigd in Dagenham, een plaats in het oosten van Londen. De ligging is volgens Ned ook nauw verbonden aan de supporters van ‘The Daggers’. “Veel supporters die wedstrijden van Dagenham bezoeken zijn niet alleen supporter van Dagenham maar ook van West Ham of Tottenham. Dat is heel anders dan bij de meeste voetbalclubs in Engeland. Meestal zijn mensen hier maar fan van een voetbalclub, maar bij veel supporters van Dagenham is dat niet het geval. Dat komt dus mede door de ligging en de ‘recente’ oprichting.” Ook het grote aantal clubs in Londen speelt mee. “West Ham, Tottenham en Chelsea zijn allemaal clubs die, net als Dagenham, ten Noorden van de Thames liggen. Daar moet de club op het gebied van fans mee concurreren.”

Het mooie aan een club in ‘The National League’ is volgens Ned dat het er allemaal wat normaler aan toe gaat. “Clubs die lager spelen zijn veel persoonlijker. Spelers hebben vaak verschillende beroepen naast voetballer. Ook al verdienen ze nog behoorlijk met het spelen van wedstrijden op dit niveau.” Maar in dat eerste zit volgens Ned wel een groot verschil met hogere divisies. “Bij ploegen als Dagenham kan een speler ook de lokale loodgieter zijn, dan hebben spelers automatisch veel meer binding met de supporters dan bij bijvoorbeeld West Ham.”


Dagenham & Redbridge by Tom van Beurden on Exposure

Het volgen van zo’n club levert ook mooie herinneringen op. “Dat Dagenham ooit in ‘League 1’ heeft gespeeld, is verreweg het grootste moment in de clubgeschiedenis. Dat was echt een prestatie van formaat. Die wedstrijd om promotie op Wembley, tegen Rotherham United, zal ik niet snel meer vergeten.” Toch gaat ook het leven van een supporter van Dagenham niet over rozen. “Ze spelen nu helaas weer in ‘The National League’ en zijn dus weer terug bij af.”

Toch vindt Ned het nog steeds de moeite waard om clubwatcher te zijn. “Ik ken inmiddels veel mensen bij de club. Ik kan met het bestuur, stafleden en zelfs met spelers gewoon een praatje maken. Het is allemaal veel toegankelijker.” Voor nu vindt hij dit dan ook gewoon prima. “Ik zou er niet aan moeten denken om een grotere club zoals West Ham te moeten volgen, veel te onpersoonlijk voor mij.”

De toekomst van Dagenham ziet Ned met vertrouwen tegemoet. “De club is op dit moment zeer stabiel, ze maken zelfs een goede kans om te promoveren dit seizoen. Toch zou de League 1 op dit moment echt het hoogste zijn wat ze kunnen bereiken. Dit heeft vooral te maken met faciliteiten als het stadion, trainingscomplex en de jeugdopleiding. Maar wie weet, ooit.”

In onderstaande video vertelt Denis Lawrence van Dagenham & Redbridge over de club, de fans en de toekomst.

Dagenham & Redbridge from De Nieuwsredactie on Vimeo.