Voetbal is in Engeland de meest beoefende teamsport onder vrouwen. Dat merkt ook Natalie Doyle, Head of Engagement and Support bij de London FA. Ze is bij de Londense voetbalbond verantwoordelijk voor het leiden van de participatiecampagnes van de London FA.

Voor dit jaar staat het dames- en meisjesvoetbal extra op de agenda: “We hebben de ambitie om de deelname te verdubbelen tot 2020. Momenteel onderzoeken we verschillende programma’s om dit mogelijk te maken. Het is zeker een prioriteit voor ons in de komende jaren.”

Toch ligt er al veel meer nadruk op vrouwenvoetbal in Engeland, meent Doyle. “Er is meer belangstelling voor, meer mensen praten erover. Dat is fantastisch en dat is ook hoe het bij mensen op de agenda komt. Ouders zullen voetbal zien als een optie voor hun dochters. Langzaam maar zeker verandert het de kijk op het voetbal: voetbal is niet alleen een sport voor jongens.”

De afgelopen jaren zijn er veel dingen veranderd in het voetbal. “Ik denk dat we voortdurend veranderingen zien in het voetbal. De markt verandert voortdurend, net zoals de manier waarop mensen hun tijd doorbrengen. We zien zeker wijzigingen in het aantal vrouwen en meisjes dat nu de kans krijgt om te voetballen en dat is positief”, aldus Doyle.

Het EK

Volgens Doyle heeft het afgelopen EK in Nederland zeker een positief effect gehad op deze veranderingen. “Wereldwijd wordt er veel gepresteerd op het gebied van ontwikkeling van het damesvoetbal.” Het Engelse team werd in de halve finale uitgeschakeld door Nederland, maar toch beleefde Doyle het toernooi positief: “Het feit dat er meer mensen naar de wedstrijden kijken, erover praten en dat er meer over wordt bericht in de media, betekent dat het de goede kant opgaat.”

Sociale media

“Ook sociale media hebben een rol in dit alles. Wij als London FA kijken naar de jongere leeftijdsgroep en zij zitten veel op sociale media. Het is een geweldige manier om met jonge meisjes te communiceren en ze te laten praten over meisjesvoetbal. De Lionesses zijn geweldig met hun aanwezigheid op sociale media. Zij zijn erg bezig met interactie en het plaatsen van content, wat een goede manier is om de impact van het dames-en meisjesvoetbal te demonstreren.”

De toekomst

Met het nieuwe project willen de London FA zich de komende tijd verbinden met meisjes tussen de zeven en elf jaar oud. “We proberen ons er echt op te focussen om meisjes zo jong mogelijk bij het voetbal te betrekken, voordat ze de perceptie krijgen dat voetbal een jongenssport is”, vertelt Doyle.

Daarnaast is de London FA druk bezig met het werven van vrouwelijke coaches. “Ik denk dat we een hele nieuwe generatie vrouwelijke coaches voorbij zien komen, die in staat zijn om de toename van deelname van meisjes in het voetbal te ondersteunen.”

Engeland is volgens Doyle één van de meest toonaangevende landen in het vrouwenvoetbal. “Voetbal is de nationale sport van dit land en de FA ziet het ontwikkelen van dames- en meisjesvoetbal als belangrijke prioriteit. We zien nu al geweldige resultaten, zowel op nationaal als op lokaal niveau, en ik denk dat de werkzaamheden die in het hele land plaatsvinden, laten zien dat het de positieve kant opgaat”, besluit Doyle.