Simon Yates heeft de rode leiderstrui nog altijd om zijn schouders. Na de vlakke tijdrit van afgelopen dinsdag behield hij zijn leidende positie in het algemeen klassement van de Vuelta a España. De renner van Mitchelton-Scott liep zelfs uit op het merendeel van zijn concurrenten. Alleen Steven Kruijswijk liep in op de Brit en schoof op naar de derde plaats in het klassement.

Met Alejandro Valverde, Nairo Quintana, Miguel Ángel López, Enric Mas, Kruijswijk en Yates staan er zes man binnen de 1.34 minuut van elkaar en dus is de spanning om te snijden. In de resterende vijf etappes finishen de renners drie keer bergop. En met een kans op een Nederlandse eindzege is het tijd om de kansen van Kruijswijk onder de loep te nemen. Dat doe ik met Marijn van den Berge, adjunct-hoofdredacteur van In de Leiderstrui.

Met zes man binnen zo’n korte tijd van elkaar kunnen we misschien wel spreken van de leukste grote ronde in jaren.
“Pfoe, het is inderdaad loeispannend! Ik had eigenlijk verwacht dat er wel iemand een grote slag zou slaan richting de eindwinst, maar zelfs na de tijdrit rijdt alles nog op een postzegel. En zonder de controle van Sky is de koers zeker veel leuker, al kun je de afgelopen Tour en Giro ook niet saai noemen. Ik ga er heerlijk voor zitten de komende dagen, want echt alles kan nog gebeuren, heerlijk.”

Yates staat nog altijd in de rode trui. Net als in de Giro start hij de dag na de lange tijdrit weer in de leiderstrui. Toen stortte hij de daaropvolgende dag compleet in. Verwacht jij weer zo’n dergelijk scenario?
“Nee, Yates gaat zeker niet instorten deze keer. “In de Giro reed hij in de eerste twee weken alles en iedereen overhoop en dat heeft hem uiteindelijk de zege gekost. Het is helaas zo dat je met constant aanvallend koersen geen grote ronde wint. Daar is Yates nu ook achter gekomen en ik denk dat dat fiasco een grote en belangrijke stap is geweest in zijn ontwikkeling. Je ziet hem in de Vuelta veel conservatiever rijden en ik denk dat, als hij die rust in zijn systeem krijgt, hij zeker nog wat grote rondes wint.”

Is Yates dan ook gelijk de grote favoriet?
“Ik zou Kruijswijk willen zeggen, maar ik blijf erbij dat ik denk dat Lopez de Vuelta gaat winnen. Hij is natuurlijk ontzettend goed en je moet ook niet onderschatten dat Movistar de koers op zich moet nemen. Dat kan Quintana en Valverde kracht kosten.”

Noem je nu ook al gelijk de belangrijkste outsiders?
“Absoluut zijn de Movistars de belangrijkste concurrenten van Lopez. Het is tot nu toe een geoliede machine en ik heb echt het idee dat Quintana en Valverde voor elkaar willen rijden. Hun individuele kwaliteit spreekt voor zich. Yates lijkt in bloedvorm en die zie ik zeker heel hoog eindigen. En natuurlijk Kruijswijk, wat is die gozer goed zeg!”

Hoe hoog schat je de kansen van onze Nederlandse hoop in?
“De kans op het podium is in ieder geval wel groot, absoluut. En ik sta er nog steeds versteld van wat hij aan het doen is. Hij heeft net een Tour gereden waar je u tegen zegt, en niet bepaald in de luwte, om vervolgens even flink huis te houden in de Vuelta. Het enige nadeel is dat hij tegen pure klimmers rijdt. Om echt voor de winst te gaan, had hij misschien vandaag het rood moeten pakken, zodat hij verdedigend kon rijden. Maar ik sluit hem niet uit voor de eindwinst, want hij kan ook gewoon bergop alles op een hoop rijden. Heb je trouwens gezien waar die LottoNL-Jumbo-renners stonden in de tijdrituitslag? Stijf onderaan met de halve ploeg. Die lopen zich te sparen en gaan misschien wel een coupe plegen op het vlakke en er een lekkere waaierrit van maken.”

Daar kunnen we misschien ook nog verschillen verwachten inderdaad, maar met drie aankomsten bergop in het vooruitzicht hebben we ook andere scherprechters voor de boeg. Wat is volgens jou de sleuteletappe?
“De etappe waar het gaat gebeuren is sowieso de twintigste. Deze is vergelijkbaar met die Froome-etappe uit de Giro, alleen dan korter en met veel meer klimmen. Het zou zomaar op de eerste berg al totaal kunnen ontploffen en dan gaat er echt met heel veel minuten worden gesmeten. Als je dan een goede dag hebt…”

Je hebt al je licht laten schijnen op jouw grote favorieten, maar we willen nu duidelijkheid. Hoe ziet het podium er zondagavond uit?
1. Miguel Ángel López
2. Simon Yates
3. Steven Kruijswijk

Ben je op zoek naar een bijbaantje in de wielerjournalistiek bij de snelst groeiende Nederlandse sportsite? Klik hier en stuur een mail!