Je ziet het steeds meer: getalenteerde Nederlandse sporters gaan met een athletic scholarship naar de Verenigde Staten om daar te studeren en te sporten. IJshockey, hockey volleybal, basketbal, voetbal en American football op college niveau trekken allemaal veel kijkers daar. Een goede manier om je in de kijker te spelen, ook als je van Nederlandse bodem bent.

Yoeri Sijbers is zijn voetballoopbaan begonnen bij plaatselijke club RKSV Nuenen, waar hij  in 2010 is gescout door de gezamenlijke jeugdopleiding van Willem II en RKC Waalwijk: RJO Willem II/RKC. Daar heeft hij op 8 december 2014 zijn debuut in het profvoetbal mogen maken tegen Jong Ajax. Na twee korte periodes bij (weer) RKSV Nuenen en ook bij UNA, besloot hij te gaan studeren in de Verenigde Staten aan The University of Tulsa. Hij voetbalt daar bij het schoolteam dat bekend staat als Tulsa Hurricane.

Verrassend genoeg was voor Sijbers voetbal gewoon een leuke bijkomstigheid.  “Voor mij was de keuze om naar Amerika te gaan vooral gebaseerd op de academische mogelijkheden. Nadat ik uit het betaald voetbal in Nederland ben gestapt besloot ik om mij meer op school te gaan focussen. Tijdens het afstuderen van de Tilburg Universiteit kreeg ik de ambitie om in het buitenland te gaan studeren.”  

De Nuenense verdediger hoefde niet lang te kijken, hij had op school en op het veld een goed CV opgebouwd en was welkom op meerdere universiteiten. “Amerika biedt een prachtige kans om sporters te laten sporten voor het universiteitsteam, waarbij de academische kosten vaak ook nog (deels) worden gedekt voor de atleet. Tulsa was mijn keuze vanwege meerdere redenen: ik kon de ‘echte’ Amerikaanse cultuur meemaken, ze boden mij een mooie beurs aan en ze stonden academisch goed aangeschreven.“

Volgens de ex-prof wordt voetbal in de VS steeds populairder, maar gaat het nooit een cultsport worden, omdat er al zo veel gekoesterde concurrenten zijn. Tevens moet het niveau omhoog naar zijn mening, want dat viel toch nog een beetje tegen. Yoeri Sijbers plukt de vruchten van de training die hij in zijn moederland genoten heeft, hier ligt de focus meer op techniek en dat geeft hem een voorsprong tegenover zijn medespelers.

Ook Hockeyster Eva Smolenaars heeft HV Weert verruild voor een Amerikaanse  universiteit. Zij speelt nu fieldhockey in North Carolina, voor The University of North Carolina at Chapel Hill, in het elftal genaamd Lady Tar Heels. Eerder zat ze bij het Nederlands elftal onder 16 en werd Europees kampioen, in 2018 won ze het NCAA Championship en mochten ze zichzelf de beste van het land noemen. Smolenaars was onmisbaar op het middenveld en speelde elke wedstrijd.

Voor haar was het academische aspect ook een grote factor, maar heel de ervaring beschrijft ze als de beste keuze van haar leven. “Het verschil met hockey in Nederland merk je zowel binnen als buiten het veld. Het veldspel is veel fysieker, minder technisch en attractief dan dat wij gewend zijn. Dat is niet het grootste verschil, dat is namelijk alles er omheen. We vliegen met een privéjet tijdens de final four, krijgen alleen maar Nike trainingspakken, verblijven in de beste hotels en hebben een technische staf die altijd klaar staat”, aldus Smolenaars.

De nationaal kampioen wende snel aan de aandacht die haar team ontving na het winnen van de finale op 18 november 2018. “Je loopt door school en je lijkt net een bekendheid, zeker na het winnen van het NCAA Championship. Heel de school was in rep en roer, zelfs bij een relatief minder bekende sport zoals veldhockey. We gaan binnenkort misschien naar het Witte Huis om President Trump te ontmoeten, het is hier allemaal heel prestigieus.”