Watersporters lopen nóg meer kans om ziek te worden tijdens de deelname aan de Spelen. Dat het Olympische vaarwater voor de kust van Rio de Janeiro ernstig vervuild is door rioolwater en grote hoeveelheden gedumpt plastic, was al langer bekend. De nieuwe vorm van vervuiling, het dumpen van overschotten gevangen vis, maakt de kwaliteit van het water echter nog stukken slechter.

Vorige week spoelden in de Guanabara Baai duizenden dode sardines aan. De vis wordt door vissers in zee gedumpt wanneer ze er niet genoeg geld aan verdienen, en spoelt uiteindelijk aan bij het gebied waar tijdens de Olympische Spelen deze zomer alle zeilwedstrijden zullen plaatsvinden.

Niet alleen hinder door plastic afval of kans op aanraking met rioolwater tijdens de Olympische Spelen dus, maar ook een verhoogd risico op ziekteverschijnselen, waaronder diarree. Dit is één van de vele symptomen die microbiologisch wateronderzoeker Patrick Bruinsel noemt als gevolg van de geloosde sardines in het water. Bruinsel: “Vervuild water is op een bepaalde manier altijd wel gevaarlijk voor sporters. Kijk naar blauwalg-bacterie die in het water zit: hier kunnen mensen behoorlijk ziek van worden. Je kunt last krijgen van huidirritaties, hoofdpijn en maagpijn.”

“De dode vissen die onlangs in Rio de Janeiro aanspoelden, bevatten ook aardig wat bacteriën”, zegt Bruinsel. “Hap je tijdens het sporten bijvoorbeeld wat water in, dan kun je last krijgen van diarree. Ook het sporten met open wondjes is in dit vervuilde water niet verstandig. Van de bacteriën die actief zijn in het water kunt je wondinfecties krijgen.” Bruinsel noemt de situatie in Rio de Janeiro ‘zorgelijk’. “Voor alle bacteriën in het water geldt: zo lang je het water onder controle kunt houden is er niets aan de hand. De situatie in Rio de Janeiro is duidelijk niet onder controle.”

De zeilers die de komende zomer naar Rio de Janeiro vertrekken spraken in eerdere interviews ook al hun zorgen uit over het vervuilde vaarwater. Alhoewel Harm Backx, voordekker van zeilteam Jai Alai, niet op Olympisch niveau zeilt, snapt hij dat heel goed. Het begrip ‘Rio’ brengt hij zowat rechtstreeks in verband met het woord ‘vervuiling’. Backx: “De situatie in Rio de Janeiro is inderdaad zorgelijk. Het vieze water heeft invloed op de gezondheid van de zeilers. Niet alleen dan, maar ook nu al. De zeilers trainen namelijk al ver van tevoren op dit water om bekend te raken met de golfpatronen en lokale stromingspatronen. Ze worden dus langdurig blootgesteld aan dergelijke bacteriën.” Ook over de hoeveelheden plastic afval wil Backx zijn ongenoegen kwijt. “Als er afval aan het roer of het zwaard van de boot blijft hangen, dan heeft dit invloed op de snelheid. Niet ideaal dus. Schoon vaarwater is écht ontzettend belangrijk.”

De Braziliaanse regering denkt daar schijnbaar nét iets anders over. Zij beloofde het percentage vervuild water met 80 procent te verminderen, maar liet eerder dit jaar al weten dat dit niet ging lukken.