In de Russische stad Ulyanovsk zal vanaf 31 januari gestart worden met de 36e editie van het wereldkampioenschap Bandy. Met negentien deelnemers is dit het grootste toernooi van het wintersportfestijn ooit. Ook Nederland is aanwezig met een selectie, ons land neemt al sinds 2003 onafgebroken deel aan het evenement.

Voor sommige lezers is het de eerste keer dat ze van Bandy horen maar de sport heeft een lange historie en wordt gezien als de voorloper van ijshockey. Het grootste verschil tussen de twee sporten is dat men bij Bandy met een bal in plaats van een puck speelt. Verder is de sport vergelijkbaar met voetbal: er wordt met 11 man gespeeld en de helften duren beiden 45 minuten, ook het veld is even groot.

De opvallendste deelnemer is Somalië. Het straatarme land gelegen op de evenaar zou je niet direct associeren met wintersport maar heeft toch een selectie weten optrommelen. Toch is er een makkelijke verklaring: de volledige ploeg, op een in Canada actieve ijshockey speler na, leeft in Zweden en spelen bij de club Borlänge-Stora Tuna BK. Dit jaar is het de derde keer dat het Afrikaanse land deelneemt.

Stefan Geenen (21) is lid van de Nederlandse WK-selectie en reist op 8 februari af naar Rusland. “Het WK is ons hoogtepunt van het seizoen. Met de selectie werken we al het hele jaar naar dit evenement toe.” Geenen doet het puur uit liefde voor de sport: “Ik moet zelf geld inleggen om de reis naar Rusland bekostigen. Dit vergroot wel de motivatie, ik wil een resultaat neerzetten en mijn land goed vertegenwoordigen.”

Bijzonder aan dit evenement is Vladimir Poetin, ook hij zal aanwezig zijn tijdens het WK Bandy. Geenen hecht hier weinig waarde aan: “politieke zaken interesseren mij niet zo, ik ga alleen voor de sport.”