De Champions League is momenteel in volle gang. Onder andere subtoppers PSV, AA Gent en Wolfsburg zijn nog in de race om de titel ‘beste club van Europa’, maar als het aan grootmachten Manchester United, Bayern München en AC Milan ligt, hebben deze kleinere clubs vanaf 2018 geen kans meer op de hoofdprijs. Naar verluidt wordt er gesproken over een ‘elite league’, een competitie voor alleen de rijkste clubs op Europees grondgebied. Strak plan of oneerlijk? We spreken erover met voetbalanalist Bram Steenbeek.

Volgens de Britse krant Mirror maken onder andere Manchester United en AC Milan zich hard voor een Europese competitie met alleen maar rijke clubs, de zogeheten ‘elite’. De elite league zou de huidige Champions League moeten vervangen. Subtoppers kunnen in een ‘B-league’ uitvechten wie de beste B-club is. Niet echt een titel waar iedereen om staat te springen, maar het heeft ook een voordeel volgens Bram Steenbeek, voetbalanalist en schrijver voor Sportnieuws. “Het zal alleen maar spannender worden omdat het niveauverschil kleiner is. Daardoor krijg je ook aantrekkelijker voetbal en leukere wedstrijden.” Het idee afschrijven doet hij dus niet. “Als er doorstroommogelijkheden zijn, zit er wel potentie in.”

Nekklachten

Een groot probleem in de huidige Champions League is het grote verschil in klasse. Het gat tussen rijke clubs als Real Madrid, Barcelona en Bayern München en subtoppers als Ajax en Celtic lijkt alsmaar groter te worden. Uitslagen worden groter en subtoppers krijgen het steeds moeilijker in de poulefase van de Champions League. (zie diagram) Het gerucht gaat dat Ajax-directeur Edwin van der Sar nekklachten heeft van het omhoog kijken naar de top van Europa. Topclubs zijn bijna untouchable. Een competitie voor alleen rijke clubs zou dit imago alleen nog maar vergroten, denkt Steenbeek. “Het biedt een podium voor alleen de elite. De rest doet er dan niet meer toe. Dat zorgt voor een gat in aantrekkingskracht van clubs. Wie gaat er dan nog B-league spelen met Tottenham Hotspur, als je ook in de hoogste league kan spelen bij Chelsea.”

Die situatie doet zich ook nu voor tussen Champions- en Europa League, geeft hij toe, maar het probleem zal door de nieuwe competities alleen maar groter worden. “Rijke clubs zullen door de aard van de competitie alleen maar rijker worden, want ze halen meer sponsorgeld binnen. Daardoor kunnen ze nog meer geld uitgeven en dus sneller spelers kopen. Die elite clubs kopen de rest dan natuurlijk leeg.” Erg zonde, vindt de voetbalanalist. “Veel goede spelers zullen hierdoor stranden bij een topploeg, terwijl ze een sterspeler hadden kunnen zijn in de B-league.”

Geld maakt niet gelukkig

De huidige Champions League kan ook wel het kampioenenbal genoemd worden. Vrijwel iedere landskampioen van Europa krijgt het daaropvolgende seizoen een kans om zich te bewijzen op het grootste clubtoernooi van het continent. Clubs deze garantie afnemen, vindt Steenbeek een oneerlijke zaak. “Neem nou Leicester City. Die gasten doen het ontzettend goed en worden waarschijnlijk kampioen. Ze bewijzen beter te zijn dan Chelsea, Manchester United en al die andere topclubs. Daar moeten ze voor beloond worden.”

Daar draait de Champions League volgens de voetbalblogger ook om. “Het is een kampioenenbal. Het mooie aan voetbal is dat clubs als Leicester en Southampton het ook zo goed kunnen doen zonder bakken met geld uit te geven. Geld maakt nog geen goed spelend team. Spelers kopen heeft invloed op je selectie, maar niet per se op het spel en de uitslag. Dat maakt het voetbal zo mooi.” Clubs die zonder geld eenzelfde prestatie neerzetten als de elite, moeten daarom juist beloond worden. De kampioen van de Champions League moet het beste spel in huis hebben. “Daar zou z’n bankrekening niets mee te maken moeten hebben.”

Gevaar ligt buiten Europa

Er zitten ook voordelen aan de competitie. Europa is namelijk niet het enige continent waar tegen een voetbal aan geschopt wordt. “Door een elite-competitie, waar iedere speler in wil spelen, wordt het internationale karakter van Europa als place to be een stuk beter.” Volgens Steenbeek zijn namelijk niet Engeland en Spanje, maar vooral China en de VS een bedreiging voor de toekomst van het Europese voetbal. “Clubs in China en de Verenigde Staten hebben op dit moment veel meer geld in omloop en zijn Europa langzaam leeg aan het kopen. Daar moet je tegen vechten en niet tegen het grote geld van Engeland. Zo’n elite league is daar een goede troef voor, want grote spelers willen daardoor in Europa blijven voetballen.”