In Amerika kijken miljoenen mensen naar volkssport nummer één: American football. Hoewel bijna iedereen in Nederland de sport wel kent, weten velen er vrijwel niets vanaf. Hoe komt het dat zo’n grote sport als American football niet van de grond komt in Nederland? Oprichter Tilburg Wolves Michael Wieling: “Bij RTL7 ligt er echt iemand te slapen. Waarom heeft niemand daar er aan gedacht om American football uit te gaan zenden?”

Als we teruggaan naar de oorzaak van de gebrekkige belangstelling, zien we dat een eerder initiatief al heeft gefaald. Iets meer dan tien jaar geleden trok NFL Europe de stekker uit de competitie, waar ook de Amsterdam Admirals in speelden. De kijkcijfers en het aantal toeschouwers vielen tegen. Sindsdien ging het met de populariteit van de sport in Nederland bergafwaarts.

“De interesse voor American Football is er absoluut wel”

Echte liefhebbers in Nederland kunnen in totaal naar ongeveer drie NFL-wedstrijden per week kijken bij FOX Sports. Je betaalt dus vooral voor het voetbal en het aanbod is beperkt. Daanaast wordt het nergens op het open net uitgezonden, dus de footballwedstrijden bereiken het grote publiek niet. Hoe dit dan wel zit, vragen we na bij één van de oprichters van de Tilburg Wolves. Het voorstel om een interview te doen bij het clubhuis van de Tilburgse vereniging wordt gelijk van tafel geveegd. “We hebben namelijk niet eens een clubhuis”, is het antwoord.

Dus wordt er uitgeweken naar een locatie in de binnenstad van Tilburg. Bij binnenkomst zien we een brede man zitten met een paarse trui aan. De kleur heeft iets weg van neonverlichting. Zo’n echte sporthoodie met een kleine glinstering erin. Op de mouw prijkt het logo van de NFL (de American footballbond). Michael Wieling is de naam; oprichter en penningmeester van de Tilburg Wolves.

Wanneer we vragen waarom zijn team geen clubhuis heeft, zegt hij: “We zitten op een complex dat we delen met anderen. Wij hebben nu nog niet genoeg leden om een echt team van 33 man te vormen en dus competitiewedstrijden te spelen. Dit heeft te maken met dat we pas twee jaar bestaan en dat het American football in Nederland nog niet van de grond komt.”

Op het eerste gezicht lijkt deze penningmeester een rustige jongeman. Maar zodra de kennismaking achter de rug is en de eerste vraag of American football is gesteld, lijkt er geen rem op deze man te zitten. De armen vliegen de lucht in om alles over deze sport zo goed mogelijk uit te leggen. Deze penningmeester en oprichter ademt werkelijk American football. “Het probleem van deze sport in Nederland ligt bij de exposure”, zegt Michael. De toon van zijn stem klinkt nog net niet alsof hij gepassioneerd een betoog aan het houden is. Al heeft het er wel heel veel weg van.

American Football: Tilburg Wolves
Foto: Toin Damen

Het draait allemaal om (media-)aandacht

“Het is simpel”, vervolgt Michael. “Nederlanders kunnen alleen hun interesse voor deze sport ontwikkelen wanneer het ook aandacht krijgt. Voornamelijk op tv. Kijk maar eens naar het WK Rugby: ik heb nog nooit iemand over rugby horen praten en nu RTL7 het WK aanbiedt, praat iedereen hierover. Als RTL7 nou eens op de zondagavond, wanneer er toch geen moer op tv is, de NFL-wedstrijden zou uitzenden. Dan zou dat zo’n enorme boost geven aan de exposure van American football. Dat zie je ook bij de finale van de Super Bowl. Dan heeft iedereen het ook opeens over American football. FOX Sports zendt dan wel wat wedstrijden uit, maar dat is nog steeds achter een betaalmuur en het is vooral een voetbalzender. Dat nou niemand van RTL7, dé mannenzender van Nederland, eraan heeft gedacht om de competitiewedstrijden uit te zenden. Ze liggen daar echt te slapen. Of het is nou eenmaal te duur.”

Maar Michael beseft ook er op lokaal niveau gewerkt moet worden aan de exposure van de sport: “Daar is onze vereniging veel mee bezig. Zo organiseren wij wervingsdagen – wat lekker op z’n Amerikaans ‘rookie days’ heet -, doen wij clinics op basisscholen en flyeren wij hier in het centrum in onze uitrusting. Zo’n rookie day levert al gauw een enorme opkomst van dertig man op, wat ook weer aangeeft dat er zeker wel interesse voor American football is. Maar het is aan de media om hier echt werk van te maken. Wanneer zij het niet bij het grote publiek brengen, zal het ook niet van de grond komen.”

“Over vijf jaar zijn wij kampioen”

Ondanks dat Tilburg Wolves pas enkele jaren bestaat, loopt de vereniging over van ambitie. “We hebben laatst tegen de Eindhoven Raptors geoefend en zij hadden het tot hun eigen ergernis erg lastig met ons”, vertelt Michael. “Je zag dat ze het niet leuk vonden dat wij een waardig tegenstander voor hun waren. We verloren weliswaar met 1-0, maar wij spelen niet eens competitiewedstrijden. Het is net alsof een amateurclub met dezelfde cijfers van Willem II verliest. Die kijken elkaar naderhand in de kleedkamer ook aan, zo van: ‘Wauw gasten, dat hebben wij toch maar eens goed geflikt!’ Tenminste, dat hadden wij wel.”

Wat heeft American football dan wat andere sporten niet hebben? “Een wij-gevoel”, is het antwoord van Michael. “Ik spreek wel eens met bestuursleden van andere sportverenigingen. Zij zeggen dat ze jaloers zijn op het teamverband dat American football heeft. Wij werken bijvoorbeeld ook met jongens die ADHD en autisme hebben. De regelmaat en het teamverband die deze sport heeft is heel belangrijk voor die jongens en het helpt ze ook. Bovendien kijkt er hier niemand raar op als zo’n gast even wat ruimte nodig heeft. Hier kan dat gewoon.”

“We verwachten over een jaar te beginnen met competitiewedstrijden. We hebben de steun van de gemeente Tilburg en ook nog eens vier goede trainers in huis. Een enorme luxe. Nou hebben we alleen nog meer nieuwe leden nodig.” De doelstelling is volgens Michael heel duidelijk: “Binnen vijf jaar zijn wij kampioen van Nederland. Dit is mogelijk. We doen hier in ieder geval alles aan.”

Meer informatie

Begint het bij jou nou ook te kriebelen of ben je benieuwd naar een training van de Tilburg Wolves? Meld je dan aan voor de rookie days op 13, 20 en 28 maart. Check de Facebook-page en website van de vereniging voor meer informatie.

Website: http://www.tilburgwolves.com/
Facebook: https://www.facebook.com/TilburgWolves/