De loting van de Europa League levert een aantal prachtige affiches op. Gisteren plaatsten zestien teams zich voor de achtste finales van het Europese clubtoernooi. Vooral de wedstrijden Liverpool – Manchester United en Borussia Dortmund – Tottenham Hotspurs springen hierbij in het oog.

De loting werd gehouden tijdens de FIFA-verkiezing, dus Gianni Infantino (UEFA-secretaris) ontbrak omdat hij een gooi doet naar het presidentschap. Zonder hem kwamen de volgende wedstrijden uit de koker:

Shaktar Donetsk - Anderlecht Basel - Sevilla Villareal - Leverkussen Athletic de Bilbao - Valencia Liverpool - Manchester United Sparta Praag - Lazio Roma Borussia Dortmund - Tottenham Hotspurs Fenerbahçe - Sporting Braga

Europa League heeft sterke ploegen

Louis van Gaal en Memphis Depay zullen met hun Manchester United dus flink aan de bak moeten. De loting koppelde Liverpool aan de Manchunians, dus de achtste finales levert een Engelse klassieker op. Maar dit is niet het enige nationale onderonsje in deze ronde. Athletic de Bilbao en Valencia nemen het namelijk tegen elkaar op voor een plekje in de kwartfinales.

De laatstgenoemde ploegen maken deel uit van de grote Spaanse aanwezigheid in de Europa League. Een kwart van de teams (4) komt namelijk uit Spanje. Door de onderlinge confrontatie tussen Athletic de Bilbao en Valencia zal er dus minstens één Spaanse ploeg afvallen. Sevilla neemt het op tegen Basel en Villarreal krijgt te maken met Bayer Leverkusen. Alle duels zullen op donderdag 10 maart gespeeld worden. De returns vinden plaats op 17 maart.

Nederlanders in de Europa League

Manchester United plaatste zich voor de volgende ronde door FC Midtjylland uit te schakelen. Hierin was een hoofdrol weggelegd voor onze landgenoot Memphis Depay. De Oranje-international wist zich door zijn individuele acties, voorbereidend werk voor andere treffers en een doelpunt in de slotfase te kronen tot de uitblinker van de wedstrijd. Dit leverde de oud-PSV’er ook nog eens een record op: nog nooit schreef een speler in de Europa League zoveel geslaagde individuele acties op zijn naam. Ook Nederlander Daley Blind speelde heel de wedstrijd mee.

Verder krijgt Robin van Persie, spelend voor Fenerbahçe, een Portugese tegenstander in de vorm van Sporting Braga. Het Nederlands getinte Lazio Roma, met onder anderen Ricardo Kishna, Stefan de Vrij en Wesley Hoedt, heeft misschien wel de makkelijkste tegenstander getroffen. Het team zal in het tweeluik Sparta Praag moeten verslaan. Alexander Büttner en Bram Nuytinck nemen het met hun Anderlecht op tegen Shaktar Donetsk.