Rashed Abdulghafour (48) laat dat aan de hand van schilderijen zien hoe Tilburg er in zijn ogen uit ziet. Op vrijdag 4 maart start zijn expositie in Museum Peerke Donders in Tilburg. Maar wie is de man achter die schilderijen nou? Met zijn zoontje naast hem vertelt hij in goed Engels over zijn leven.

Rashed vlucht op 12 oktober 2015 uit Syrië. Met de boot vaart hij van Turkije naar Griekenland. De drie weken durende reis door Europa naar Amsterdam is geen pretje. Samen met zijn zwangere vrouw en vijf kinderen moeten ze grote stukken lopen. Sommige stukken rijden ze met vrachtwagens mee. Zijn boerderij en ongeveer honderddertig schilderijen moet Rashed in het Syrische El-Hasaka achter zich laten.

Rashed, hoe was de situatie in Syrië voor de oorlog?
“Voor de oorlog was het heel mooi. We hadden een rijke geschiedenis en heel veel kunst. We hadden een rijke historie met veel oude gebouwen. Zo is bijvoorbeeld Palmyra kapot gemaakt door Islamitische Staat (IS). Dat is niet alleen zonde voor Syrië, maar ook voor de hele wereld. Dat is net zoiets als een Van Gogh kapot wordt gemaakt. Het is niet alleen erg voor Nederland, maar het is erg voor de hele wereld.

En hoe is die nu?
Nu is het heel moeilijk, alles is anders. Het leven en het onderwijs bijvoorbeeld is van heel goed naar heel slecht gegaan. Voor de oorlog waren er ook veel Syrische kunstenaars. Er kwamen zelfs mensen uit Amerika en Europa om kunst uit Syrië te kopen. Tegenwoordig lijkt Syrië een voetbalstadion waarin allemaal landen hun conflict uitvechten. Ik weet ook niet of het er ooit veilig wordt. ”

Hoe is het leven in Nederland?
“We voelen ons veilig en dat vinden we belangrijk. De Arabische landen zijn gesloten voor ons, terwijl Nederland open is. Iedereen is er aardig. Daar ben ik heel dankbaar voor. Gelukkig zijn we ook in goede gezondheid aangekomen.”

En in Tilburg?
“In de opvang is het voor families toch wel moeilijk. De kinderen willen bijvoorbeeld graag spelen. Maar we worden goed geholpen. Zo is 20 januari ons zesde kind geboren in het St. Elisabeth Ziekenhuis in Tilburg. Mijn vrouw en kind zijn gelukkig gezond. Tilburg is ook belangrijk voor mij omdat Vincent van Gogh, mijn grote held, hier in het Stadhuis zijn eerste tekenlessen heeft gehad.”

Waarom is de tentoonstelling zo belangrijk voor je?
“Ik wil mijn werk laten zien aan andere mensen. De Syrische cultuur is anders dan die van Nederland, en dat wil ik graag overbrengen. De schilderijen op de expositie zijn allemaal in Tilburg geschilderd. Zo laat ik Tilburg echt zien zoals het op mij overkomt.”

Wat zou je graag willen zeggen aan de mensen in Nederland?
“Syriërs of andere vluchtelingen komen niet naar Nederland of naar andere landen omdat ze dat willen. Er is oorlog, dus we willen veiligheid. Wat ik graag zou willen zeggen, is dat als we ooit terug kunnen naar Syrië, we aan Nederland altijd open deuren en veel liefde zullen herinneren. Thank you for everything!”