Meer kinderen racen over de kartbaan sinds Max Verstappen Formule 1-wedstrijden rijdt. Dat zegt koepelorganisatie Knac Nationale Autosport Federatie (KNAF). „De kartcursussen van de bij ons aangesloten opleidingen zitten bomvol,’’ aldus Maarten van Wesenbeeck, hoofd van KNAF-Academy, waar Verstappen zelf heeft gereden. Sinds 2014 stijgt het aantal outdoor-wedstrijdrijders met zo’n dertig licentiehouders per jaar, een stijging van ongeveer 10 procent.

Of er daadwerkelijk sprake is van verstappenkoorts durft Wesenbeeck niet te zeggen. „Er spelen ook andere factoren mee, zoals initiatieven om karten goedkoper te maken. Maar het heeft absoluut iets met Verstappen te maken.’’ Wesenbeeck hoopt dat de stijging aanhoudt, zodat het weer net zo goed gaat als in 2009, toen bijna zevenhonderd kinderen en jongeren lid waren. „Hoe meer karters, hoe groter de vijver en daarmee de kans om talent te ontdekken.’’

De KNAF is niet de enige organisatie die enthousiasme ziet onder de Nederlandse jeugd. Mathieu van Renssen van KWM Racing in Nootdorp geeft tegenwoordig aan veertig tot vijftig kinderen wekelijks professioneel kartles. „En er komen jaarlijks in ieder geval zes leden bij, daar durf ik mijn hand wel voor in het vuur te steken. De afgelopen tien jaar is er sowieso een gestage groei geweest.’’

Bang dat de populariteit zorgt voor ondoordachte keuzes, en daardoor een hoop afhakers, zijn beide organisaties niet. „Eerlijk is eerlijk: er zit een kostenplaatje aan vast, zeker aan het outdoor karten’’, zegt Van Renssen. ,,Maar dat zorgt er wel voor dat ouders de juiste afweging maken. Als hun kinderen het niet leuk vinden, betalen ze heus geen 25 euro per training.’’

Sinds de financiële crisis daalt het aantal wedstrijdkarters met rassenschrede. Maar vanaf het jaar dat Max Verstappen Formule 1-wedstrijden racet, is er een lichte stijging te bespeuren.