Komende vrijdag start in Hoofddorp het 33ste Europese kampioenschap honkbal. Topfavoriet dit jaar is titelverdediger Nederland. Kan het Nederlands team dit jaar de verwachtingen in eigen land waarmaken? Oud-honkballer Tjerk Smeets verzorgt dit jaar, samen met vader Mart Smeets, het commentaar voor Ziggo Sport. Samen met de Nieuwsredactie blikt hij vast vooruit op aankomend toernooi. 

Vrijdag begint in Nederland het Europees kampioenschap honkbal. Wordt dit een toernooi om naar uit te kijken? 

“Een toernooi waarin de top van Europa tegen elkaar strijdt voor de winst, is altijd iets om naar uit te kijken. Zeker nu dat toernooi plaatsvindt in Nederland. Het wordt, denk ik, pas echt spannend in de tweede helft van het toernooi. Door de groepsfase komen vaak dezelfde landen, waaronder Nederland.  Voor hun zal het in de knock-outfase pas lastiger worden.”

Bondscoach Steve Janssen zegt dat alleen goud telt voor Nederland komend toernooi. Maakt Nederland kans op de eerste plaats? 

“Ik denk dat Janssen dat goed heeft gezegd. Nederland moet de Europese titel die het in Tsjechië in 2014 heeft veroverd vasthouden. De concurrentie is niet moordend. Elk jaar doen maar drie landen echt serieus mee voor de eindzege. Dat zijn Nederland, Italië en Duitsland, waarvan Nederland 21 keer Europees kampioen is geworden. Je kan dit toernooi voor Nederland best een mislukking noemen als ze hier geen goud pakken.”

In Nederland is honkbal met ongeveer 9.000 bondsleden niet een heel erg grote sport. Hoe kan ons land dan toch zo’n sterk team hebben? 

“Dat is een kwestie van een goed oog voor talent hebben en dat vast weten te houden. De ploeg is erg ervaren en speelt voor een nationaal team relatief vaak samen. Ook wordt er gekeken naar talent op de Nederlandse Antillen en vaak worden zij met blijvend succes toegevoegd aan de ploeg.”

Je zou denken dat het succes van het nationale team leidt tot meer honkballers in Nederland. Maar dit jaar is het ledenaantal van de KNBSB opnieuw teruggelopen. Hoe kan dit? 

“Het is voor de jeugd minder gemakkelijk om op honkbal te gaan. Niet elke gemeente in Nederland heeft een honkbalvereniging en dan is het voor kinderen aantrekkelijker om zich aan te sluiten bij de vriendjes op de voetbal- of hockeyvereniging. Dat is zonde, want kinderen reageren altijd heel enthousiast op honkbal tijdens gym- of proeflessen.”

Terug naar het EK. Voelt Nederland nu extra druk nu ze in eigen land de titel moeten verdedigen? 

“Je voelt altijd extra druk op zo’n groot toernooi, maar ik heb niet het gevoel dat Nederland leidt onder enorme zenuwen. Het is wel een taak van Steve Janssen om ervoor te zorgen dat de ploeg er niet te makkelijk over gaat denken met al 21 Europese titels op zak. Ook de wat ‘makkelijkere’ landen moet de ploeg serieus nemen. Ik heb gisteren een training van de mannen gezien en daar heb ik overtuigend spel gezien, dus ik heb het volste vertrouwen dat het helemaal goed gaat komen.”

Dus dat wordt goud voor Nederland? 

“Ik hoop het. Ik gok op een finale tussen Nederland en aartsrivaal Italië en daar zal Nederland waarschijnlijk wel de winst pakken.”