Hoge bomen vangen veel wind, Max Verstappen is hierop geen uitzondering. De jongste Formule 1-coureur ooit viert 30 september zijn negentiende verjaardag op het Sepang International Circuit in Maleisië. Ondanks zijn leeftijd staat Max op de zesde plaats in het klassement met 129 punten. Wie jong en succesvol is kan op kritiek rekenen, met name van mensen met meer kilometer op de teller. De Nederlander heeft hier zelf echter totaal geen moeite mee.

De autosportwereld is competitief – dat spreekt voor zich – en rivaliteit is meestal niet bevorderlijk voor de sfeer. Zo kreeg Max Verstappen de volle laag van zowel racedirecteur Whiting als andere coureurs. Charlie Whiting van de FIA autosportbond waarschuwde Verstappen tijdens de GP in Italië: als de Nederlander niet iets aan zijn agressieve rijstijl zou doen, zou hij een slechte naam riskeren. Zeker als je nog bezig bent om je sporen te verdienen lijkt elke vorm van kritiek in je nadeel te werken. Verstappen denkt hier zelf anders over: op zijn eigen website zei hij in een video dat zolang er maar over hem gepraat wordt, hij dit prima vindt; positief of negatief.

Christian Horner, principal van Red Bull Racing, staat pal achter zijn coureur. In een interview met Autosport zegt hij dat 99% van de kritiek op Max Verstappen, onterecht is. Met name tijdens het verdedigen van zijn positie, denk aan de situatie met Kimi Raikkonen, zou de Nederlander een gevaarlijke rijstijl hanteren. Volgens de teambaas is het echter normaal dat jonge excellerende coureurs in opspraak raken. Hij plaatst Verstappen hierbij in het rijtje met Vettel, Hamilton, Alonso en Senna. Zelf zegt Verstappen dat hij zich alleen focust op het presteren, aandacht heeft geen effect op hem. Vrijdagavond zullen we dit zien tijdens de vrije trainingen op het circuit in Maleisië. De race begint zondag om 09:00 uur.