Jongeren en slaapgebrek zijn twee woorden die vaak samen worden . De schadelijkheid van slaaptekort is echter niet bij iedereen bekend. Uit onderzoek van het Amerikaanse tijdschrift Sience blijkt dat slaap noodzakelijk is om hersenverbindingen af te breken en om zo het brein in balans te houden.

Mensen brengen gemiddeld een derde van hun leven slapend door. Vooral in de puberteit maken de hersenen veel synapsen aan. Deze synapsen zijn ruimtes in de verbindingen tussen zenuwcellen waarin boodschappen worden doorgegeven. Door deze overmatige aanmaak van ruimtes wordt een groot deel hiervan in de puberteit ook weer afgebroken. Hierdoor komt er ruimte vrij voor nieuwe hersenverbindingen. Wetenschappers zijn erachter gekomen dat de hersenen moeten snoeien om te groeien.

Opslaan
Over het onderzoek van Sience legt UvA-onderzoeker Ed de Bruin uit: “Tijdens de slaap vinden er veel hersenprocessen plaats die gerelateerd zijn aan het geheugen en het opslaan van de het geleerde. Hierbij worden onnodige verbindingen in de hersenen niet versterkt terwijl de belangrijkere verbindingen worden herhaald en zo versterkt. Op deze manier onthoud het brein wat belangrijk is en vergeet het de betekenisloze gebeurtenissen. ”

UvA-onderzoeker Ed de Bruin heeft onlangs zijn onderzoek naar slaapgebrek bij jongeren afgerond. Voor dit onderzoek heeft hij gekeken naar het effect van een bepaalde behandeling. Door middel van oefeningen zouden de jongeren mogelijk hun slaapgedrag kunnen verbeteren. Volgens De Bruin is het duidelijk waarom vooral jongeren last hebben van een chronisch slaaptekort: “Jongeren krijgen steeds meer vrijheid om zelf hun tijd in te delen. Zo krijgen ze meer sociale activiteiten waarbij er een voorkeur voor avondactiviteiten ontstaat. Zo ontstaat uiteindelijk een chronisch slaaptekort.” Uit het onderzoek van De Bruin blijkt dat de behandeling effectief is: “Slaap heeft een belangrijke invloed op het ontstaan van psychopathologie.”