Naast de Eredivisie is er begin deze maand een alternatief voetbaltoernooi gelanceerd: de E-Divisie. Alle achttien clubs vaardigen een eSporter af die strijdt om het kampioenschap in FIFA 17 Ultimate Team. Het speelschema wordt gespiegeld met dat van de ‘echte’ Eredivisie. Het dient als platform voor de jongere doelgroep; zij laten het namelijk steeds vaker afweten om naar het stadion te komen bij competitiewedstrijden. Zal deze virtuele variant ook daadwerkelijk gaan zorgen voor het populairder worden van de ‘Mickey Mouse’-competitie?  

E-Sportbond (Bron: LinkedIn)

Een echte sport

Van E-Sports werd in 2000 voor het eerst werk gemaakt in Nederland. Dit gebeurde door zogenaamde LAN-parties te organiseren. Sinds 2005 speelt de recent opgerichte Nederlandse e-Sport Bond (ESB) een belangrijke rol bij het organiseren van het officiële kampioenschap. Begin 2015 zette voorzitter Jasper Schoo de toekomstvisie over eSports uiteen, en zei hij ervan overtuigd te zijn dat het op den duur landelijk erkend zal gaan worden. “Het is een lang proces, maar mijn verwachting is dat we volgend jaar of het jaar daarop opnieuw een aanvraag zullen doen bij de NOC*NSF. Gamen is gewoon een echte sport en als bond kun je adviezen geven waar men houvast aan heeft. Al die vooroordelen die er bestaan, die wil je als bond ook bestrijden. Wat hebben wij er als game community aan dat er alleen maar verhalen in de pers komen over mensen met overgewicht en gameverslaving? Je wilt als bond laten zien dat er juist heel veel positieve kanten aan gamen zitten”, zo liet de 38-jarige Schoo weten aan Son en Breugel nieuws.

De E-divisie is een goed voorbeeld van het uiteindelijk competitiever maken van Electronic Sports. De Nederlandse kampioen wint de felbegeerde schaal en wordt namens de E-Divisie afgevaardigd voor de EA Sports Ultimate Team™ Championship Series Regional Final. De landskampioen neemt het daar in Europees verband op tegen de beste FIFA 17 Ultimate Team-Gamers van Europa. Bij eventueel succes in Madrid stroomt de E-Divisie kampioen door naar de FIFA 17 Ultimate Team Championship in Berlijn; daar zal gestreden worden om de titel 2017 Ultimate Champion.

De E-spelers op een rijtje (Bron: KNVB.nl)

Breder platform

Maar eerst de Nederlandse competitie dus. De E-divisie is nu vijf speeldagen onderweg en het gelinkte YouTube-kanaal heeft inmiddels 45.000 abonnees. “We zijn zeer tevreden over de eerste competitieronden”, vertelt Eredivisie CV marketeer Michel Dusée. “Dagelijks zijn er negen wedstrijden online gekomen en iedere speelronde is ongeveer 180.000 keer bekeken. Tel je dat bij elkaar op, inclusief de uitzendingen van Studo Eredivisie, dan kom je op bijna een miljoen views per week.”

Het creëren van een breder platform is in deze beginfase dus zeker gelukt. Zoals de formule van de E-Divisie er nu uitziet, krijgen karakteristieke Eredivisiespelers zoals Tom Beugelsdijk en Ard van Peppen zelf echter geen podium. “Dat vinden wij absoluut jammer”, zegt Dusée. “Wij hebben zelf in de beginfase ook gewoon gemikt op Eredivisiespelers. Dus we wilden Luuk de Jong bij PSV en Hakim Ziyech bij Ajax laten voetballen, maar voor een club als bijvoorbeeld Excelsior wordt het dan heel moeilijk om van Ajax te winnen. Samen met de clubs hebben we toen in overweging genomen of we hier een andere manier voor moesten vinden; bijvoorbeeld alle spelers in de game een rating van 85 geven. Voor ons was dat de beste optie geweest om het kwaliteitsverschil niet groter te laten worden, maar dan voldoet het niet aan EA-standaarden. Vandaar dat gekozen moest worden voor de Ultimate Team-variant.”

Door het commercieel sterke begin van de alternatieve competitie, geeft Danny Hazerbroek zijn eigen profcarrière veel kans in de toekomst. “Ik wist van tevoren dat het linker rijtje mogelijk was, maar door deze start zit er misschien wel meer in”, zegt de nummer twee van de E-Divisie opgetogen. “Het is mijn droom om hier uiteindelijk mijn beroep van te maken, maar daar is het nu nog te vroeg voor. Bij Heracles weet ik dat de eSporter er fulltime werkt en er echt zijn brood mee verdient. Op dit moment studeer ik nog MBO Bedrijfsadministratie; daarvoor ben ik nog hard bezig mijn punten te halen. Daarnaast werk ik doordeweeks nog en fitness vier keer per week. Ik weet zelf ook wel dat mijn opleiding nu nog belangrijker is dan de E-Divisie”, aldus Hazerbroek.

Danny Hazebroek (Bron: Twitter)

Ian ter Schuur van Go Ahead Eagels moest een lange weg afleggen om uiteindelijk aan de E-Divisie deel te kunnen nemen. “Er was een kwalificatietoernooi met circa 60 deelnemers”, vertelt Ter Schuur. “Hiervoor speelde ik wel FIFA met vrienden, maar dat was niet op zo’n hoog niveau natuurlijk. Van tevoren bedacht ik niet dat ik er geld mee kon verdienen. Ik vond het gewoon mooi om mijn club als diehard supporter e kunnen vertegenwoordigen.” Dat maakt wel dat hij het jammer vindt om in de Ultimate Team-modus te moeten spelen. “Ik had persoonlijk liever met de echte selectie gespeeld natuurlijk. De jongere doelgroep kijkt daar wel doorheen en vindt het allemaal mooi natuurlijk. Veel ouderen die ik ken en dit kijken zijn afgehaakt. Zij vinden het jammer dat er niet van de oorspronkelijke spelers gebruik wordt gemaakt”, aldus ter Schuur.

Andere disciplines

In het verleden is al gebleken dat met E-Sports veel geld valt te verdienen. Of dit ook met andere disciplines zal gebeuren is nog maar de vraag. “Het spelletje FIFA is in ieder geval in Nederland veruit het populairst. In dat opzicht gaan we dit niet snel op deze schaal terug zien in pakweg basketbal of volleybal”, vertelt Patrick ter Haar van sportmarketeer TripleDouble. “Echter, er bestaan ook communities die bijvoorbeeld op professioneel georganiseerde toernooien de NBA game van EA Sports spelen. Het afgelopen jaar vond er nog zo’n toernooi plaats in Eindhoven met Nederlandse en Belgische spelers.”

Deze week vinden er nog drie speelronden plaats. Alle wedstrijden beginnen om 16:00 uur en zijn te zien op FOX Sports, YouTube en Twich.