Peaky Blinders is een Britse gangsterserie over het bendeverleden van de grote industriestad Birmingham. De serie is vernoemd naar een prominente bende, de Peaky Blinders, die onder leiding staan van de familie Shelby. Vooral Tom Shelby (gespeeld door de acteur Cillian Murphy) heeft de touwtjes in handen en voert een streng en gewelddadig bewind. De series heeft flardes van echte geschiedenis, namelijk: de namen van personages, pubs die echt bestaan hebben, criminele praktijken en meer.

 Vóór de serie had Birmingham als trekpleister alleen de grachten, die lange tijd zelfs onbruikbaar waren. Nu komen mensen uit alle landen kijken naar de stad waar het zich allemaal heeft afgespeeld en daar profiteren de Brummies goed van. Er zijn pubs genaamd ‘The Garrison’ net als in de serie en sommige zelfs ‘The Peaky Blinder’. Kledingwinkels die zich aanpassen op de nu iconische outfits die de gangsters op de buis dragen tot aan rondleidingen door de grimmige straten waar deze bendes de dienst uitmaakte. Lokale historici geven hier rondleidingen en er is ook een bezoek van de twee bekendste fans, de Birmingham Peaky Blinders: Roy Short en John Brophy.

In de video hieronder is te zien hoe de stad vandaag de dag gebruik maakt van de serie. De speciale ‘Peaky Tours’ zijn al jarenlang erg succesvol en ook de acteurs Roy en John pikken hun graantje mee.

Mr. Birmingham, oftewel Carl Chinn, is een naam die je niet kunt ontkomen als je hierheen komt en geïnteresseerd bent in alle details – en dat wil je ook niet. De expert van de stad weet alles over dit onderwerp en vertelt alles aan wie een luisterend oor biedt. Deze rondleidingen en grondige uitleg gaat alleen maar over de waargebeurde aspecten van de series, waardoor je het verhaal alleen maar meer gaat waarderen. Opvallend is misschien dat geen van de scènes opgenomen zijn in deze grote, oude stad. De dichtbijzijnste plek is Dudley, daar werd veel gefilmd in The Black Country Living Museum. Een openluchtmuseum waar je rond kunt lopen en het gevoel krijgt dat je een aantal jaar terug in de tijd bent gegaan.

Wij werden rondgeleid door communicatiemanager en vertegenwoordiger van het museum, Laura Wakelin.

Charlie’s Strong Yard, een prominente plek in vooral de eerdere seizoenen. (In de serie zijn effecten gebruikt voor de achtergrond maar grotendeels is te herkennen.) Foto: Sam Dictus.

Wakelin vertelt dat ze hier vaak zeven dagen lang filmen en dan arriveren met wel honderd man. “Ze bezetten de halve parkeerplaats en gooien overal spullen die het moeten laten lijken op een opbergplek. Ze brengen vooral rommel dus. Wanneer de grote sterren hier zijn, is het altijd mega druk. Mensen hebben in zo’n kleine plaats als dit al snel door wanneer er iets te doen is. Het wemelt hier dan ook van de journalisten die de eerste willen zijn met een voorproefje voor de hongerige fans.”

Small Heath is de omgeving waar de serie zich merendeel afspeelt. Charlie’s Strong Yard en het huis van de familie Shelby liggen hier. Foto: Sam Dictus.

 Het museum erkent de impact van de show. “Natuurlijk merken we meer klandizie nadat Peaky Blinders succesvol is geworden. Veel fans vinden het geweldig om op de filmlocatie van hun favoriete serie te bezoeken. Om te staan waar de bekende personages hebben gestaan is ook wel speciaal, daarom verkopen we het ook zo. Wij mogen hier alleen gelicenseerde merchandise verkopen en we houden in september en juni ‘Peaky Blinders Night’ waar al onze gasten verkleed komen en het is tot nu toe altijd uitverkocht geweest. We mogen ook de borden houden die ze hier ophangen, met de naam ‘Small Heath’ er op en nog meer van dat soort dingen.” zegt Laura Wakelin glunderend. Niet veel plekken kunnen dat bieden, zeker niet in de omgeving.

Alle scènes met grachten zijn ook hier gemaakt, dat komt omdat Birmingham hier bekend om staat. “We hebben maar een zo’n brug en tunnel, die moest dus vaak gefilmd worden vanuit een andere hoek. Dan moest alles wat mogelijk in het shot kon komen worden bedekt of worden verplaatst.” Ze zucht. “Regisseurs zijn niet echt makkelijk, ze willen alles veranderen en wat er in hun hoofd zit; gaat er niet uit. Begrijpelijk, want je ziet dat het gewaardeerd wordt.” Sommige mensen komen ook naar BCLM om hun fantasieën na te spelen. “Tijdens de evenementen of soms zelfs overdag, moeten we goed opletten dat mensen de intieme gebeurtenissen in de show hier niet gaan nadoen. Dat vinden we te ver gaan.”

 

Omdat ze bij elke opname die gemaakt wordt erbij moet zijn, volgt ze zelf de serie niet. “Ik weet uit mijn hoofd in welke aflevering locaties van ons komen en wat er dan gaat gebeuren, dus er is voor mij geen lol aan. Ik apprecieer de serie en ik vind het zo knap wat de acteurs doen, ook als ik naast ze sta, maar ik kan het niet kijken. Mijn vriend wel, dan mag ik niet voorzeggen.” Bij elke hoek die we omslaan vertelt ze een anekdote over de cast en hoe ze iets deden. “Cillian Murphy maakt zelden fouten en kan zich flink ergeren als andere dat wel doen. Dan gaat hij wat spullen op de grond verplaatsen, terwijl Joe Cole (John Shelby) zijn script nog eens naleest. Dat zijn leuke dingen om te zien.” Iedere keer als ze ons ergens heen leidt, weet ze precies te zeggen wat er hier in de show gebeurde.

“Het is een geweldig affiche voor ons en voor de West Midlands. We zijn Steven Knight heel dankbaar, maar hij ons ook. Wij hebben hem immers alle regie gegeven over onze locaties en daarom komen ze ieder seizoen terug. Ook seizoen vijf.”

Dr. Malcolm Dick (OBE) is een historicus en docent gebonden aan de universiteit van Birmingham. Hij houdt zich met name bezig met de lokale geschiedenis van de West Midlands en is gespecialiseerd in urbanisatie en industrialisatie na de 18e eeuw. In het interview hierboven vertelt hij over de maatschappij waarin gevaarlijke straatbendes als Peaky Blinders en Birmingham Boys ontstonden.

Ook Carl Chinn (MBE) wordt in de audioreportage aan het woord gelaten. Chinn is dé expert op het gebied van de Peaky Blinders, is geboren en getogen in Birmingham en kom uit een familie van illegale bookmakers. De interesse in de oude bendes van Birmingham is er dus al van kinds af aan, sterker nog: zijn overgrootvader was lid van de originele bende. Inmiddels heeft Chinn al 33 boeken gepubliceerd en heeft hij zich onder laten dompelen in de wereld van armoede, fabrieksrook en gewelddadige criminaliteit.

Tot slot is hieronder nog een infographic te vinden waarin de 5 meestbesproken mythen rondom de serie worden uitgelegd en ontkracht. De serie brengt een aantal dingen aan het ligt die in de verste verte niet kloppen met de werkelijke bende.