Afgelopen weekend speelden de hockeydames van het Nederlands elftal hun eerste Pro League wedstrijd in Nederland. De Pro League dus, welk hockeytoernooi is dat nu eigenlijk en wat brengt het ons?

Dit jaar deed dit toernooi zijn intrede in de hockeywereld. Het is een vervanger voor de Champions Trophy en de Hockey World League. De Pro League is een landencompetitie waar de negen beste landen van de wereld aan meedoen, waaronder Nederland. De beste vier teams plaatsen zich uiteindelijk voor de Grand Final wat je weer dichter bij een kwalificatieticket voor de Olympische Spelen brengt.

 

Volle tribunes
De Pro League is voor verschillende doeleinden in het leven geroepen, maar de belangrijkste reden is het op de kaart zetten van de sport. De in totaal 144 competitiewedstrijden moeten voor een zo groot mogelijk publiek worden gespeeld. Dit effect bleef uit bij toernooien als de Champions Trophy of de Hockey World League. Bij dit soort toernooien die gespeeld werden in één gastland, zat vaak alleen publiek uit dit gastland op de tribune. In de Pro League hebben de teams nu zowel uit- als thuiswedstrijden waarin ze het stadion vol moeten krijgen met publiek. De Nederlandse dames en heren hebben hun uitwedstrijden gehad en beginnen nu aan een reeks thuiswedstrijden. Het is nu dan ook zaak om de Nederlandse tribunes vol te krijgen.

Op basis van sterkte
De competitie bestaat bij de vrouwen uit negen landen, bij de mannen uit acht. Pakistan haakte daar namelijk op het laatste moment af. De keuzes van deelnemende teams zijn met name gemaakt op basis van sterkte, maar elk team moest ook een bid indienen. Dit moest uit een financiële onderbouwing bestaan, een plan om de stadions helemaal vol te krijgen en andere zaken rondom entertainment en publiciteit van het toernooi. De teams die uiteindelijk gekozen zijn, hebben dus een strak plan wat betreft het op de kaart zetten van hockey in hun land.

 

 

Olympische tickets
De top 4 plaatst zich voor de Grand Final die eind juni gespeeld zal worden in het Wagener Stadion in Amsterdam. Deze vier landen plaatsen zich eveneens voor het Olympisch kwalificatietoernooi dat eind 2019 plaatsvindt. Hier zullen ze samen met zes andere landen – de winnaars van de Hockey Series – en de vier hoogst geplaatste landen op de wereldranglijst strijden om zeven Olympische tickets.

De beste zien
Jacques Brinkman, voormalig Nederlands tophockeyer, vindt de Pro League een leuk initiatief. Hij benadrukt wel dat hij wel nog ruimte ziet voor verandering. “Het is natuurlijk pas het eerste jaar dat dit toernooi gaande is, zo’n toernooi moet ook nog groeien. Ik zie dan ook echt nog wel kinderziektes, hoor. Zo zijn bijvoorbeeld de deelnemende landen voor de eerste vier jaar al vastgelegd. Ik vind het jammer dat je juist niet kan promoveren of degraderen.” Brinkman ziet ook graag iets veranderen in de selecties. “Als ploeg mag je een selectie van maximaal 40 spelers aandragen. Landen gebruiken het toernooi dan ook om sommige spelers te laten wennen aan interlands. Dat vind ik echt belachelijk. Ik wil de beste zien! In het Nederlandse elftal mogen spelen moet een eer zijn.” Het toernooi is volgens de oud-international dus op de goede weg, maar nog lang niet af.