De Helmondse Claudia Leenders (24) en de Leerdamse Lena Teunissen (21) beoefenen de sport kanoslalom en zijn beiden kanshebbers voor een plek bij de Olympische Spelen van 2020 in Tokio. Daar moeten ze zich dit wedstrijdseizoen voor kwalificeren. De dames doen nu mee aan de Europese kampioenschappen in Pau.

Hebben jullie vertrouwen in dit seizoen?

Claudia: ‘’Op zich nu wel, maar deze winter had ik er nog niet zo’n vertrouwen in. Mijn afgelopen seizoen ging namelijk niet zo goed. Ik heb vooral op mijn uithoudingsvermogen getraind en geleerd om meer rust te nemen. Dat laatste klinkt misschien gek, maar ik wilde voorkomen dat ik vermoeid bij de wedstrijden aan zou komen. Het liep daardoor een stuk beter: ik kreeg meer zelfvertrouwen en bij de kwalificatiewedstrijd in april pakte dat goed uit.’’

Lena: ‘’Dat is nog moeilijk om te zeggen. Het seizoen is natuurlijk pas net begonnen en ik zie deze wedstrijd meer als test om te kijken wat ik nog nodig heb om verder te komen. Ik hoop dat ik na dit EK meer een indicatie krijg van waar ik sta.’’

De sport kanoslalom wordt niet gefinancierd vanuit de overheid. Hoe knopen jullie de eindjes aan elkaar?

Allebei: ‘’Ik heb hele lieve ouders en een aantal sponsoren.’’

Martina Wegman, jullie collega-atleet, won een zilveren medaille op het wereldkampioenschap kanoslalom 2018 in de categorie Extreme K1. Moet zij ook alles zelf betalen?

Lena: ‘’Martina krijgt wel geld van de overheid. Ze hebben tegen mij gezegd dat het voor mij heel erg ligt aan dit seizoen of ik ook geld krijg. Als ik me kwalificeer voor de Olympische Spelen komt dat denk ik wel goed. Tot nu toe is het wel te financieren, maar het blijft altijd passen en meten en maar afwachten waar het heengaat.’’

Wat doet het met jullie als een training tegenzit?

Lena: ‘’Soms heb je betere dagen, vandaag ging mijn training gewoon niet goed. Ik vind dat vervelend, maar als je dan de video terugkijkt kun je vooral verbeterpunten eruit halen. Dan zie je ook dat niet alles slecht is. Als het tijdens een trainingskamp langer slecht gaat, vind ik dat erger dan een keer een mindere training hebben.’’

Claudia: ‘’Ik neem het niet meer zo serieus. Ik weet nu onderhand wel dat het niet aan de laatste trainingen vlak voor een wedstrijd ligt. Je kunt er meestal niet meer zo veel leren, het gaat erom dat je stevig in je schoenen staat en zelfvertrouwen hebt.’’

Lena, jij beoefent zowel de categorie K1 (kayak) als C1 (canoe). Spreid je zo je kansen?

‘’In principe wel een beetje. De kans op de Spelen in de C1 voor mij is overigens kleiner dan in de K1. Alsnog heb ik heel veel plezier in de C1. Door K1 varen wordt C1 ook beter en andersom. Mijn focus ligt meer op K1. Ik vind het allebei erg leuk en dat is de belangrijkste reden dat ik het doe.’’

Claudia, zie je deze wedstrijd als oefening voor de Olympische Spelen van 2020 of staat het er los van?

Claudia: ‘’Het staat er echt los van voor mij. Ik vind dit een stuk minder belangrijk dan de andere wedstrijden van het jaar. Ik vind EK’s lastiger omdat het veel moeilijker is om in de halve finale te belanden: over het algemeen doen Europese landen het namelijk erg goed in deze sport. Daarnaast gaan er ook minder atleten door dan op WK’s of World Cups. Persoonlijk ben ik geen fan van EK’s.’’

Tot slot: hoe bereiden jullie je mentaal voor op de Olympische kwalificatie?

Claudia: ‘’Ik zit bewust niet met de andere atleten in een accommodatie. Ik vind het belangrijk om mijn eigen plek te hebben zodat ik alle vrijheid heb en kan doen en laten wat ik wil. De weken ervoor is het vooral zelfvertrouwen opbouwen uit trainingen. Als het tegenzit niet meteen negatief denken, dat deed ik eerst wel. Eigenlijk train je jezelf ook het hele jaar mentaal.”

Lena: ‘’Ik heb deze winter voor mezelf een plan gemaakt. Ik ben ook naar Augsburg verhuisd, zodat ik elke dag op wild water kan trainen. Mijn trainer woont ook daar. Ik ben ook op trainingskamp in Dubai geweest. Ik heb geprobeerd om alles te halen uit mijn voorbereiding zodat het daar in ieder geval niet aan kan liggen. Alles om ervoor te zorgen dat ik niet aan het einde van het seizoen blijf zitten met het gevoel dat ik meer had kunnen doen.’’

Door een nekblessure kon Claudia Leenders op het laatste moment toch niet meedoen aan de Europese kampioenschappen in Pau. Ze besloot geen risico’s te nemen om ervoor te zorgen dat ze gezond aan de start ligt als de Olympische kwalificatiecyclus begint.