De European Club Association (ECA) kwam in juni dit jaar met het initiatief om een aantal revolutionaire aanpassingen door te voeren in de Champions League. Echter, niet lang na de presentatie stroomde de kritiek binnen. De belangrijkste Europese voetbalcompetities tekenden zelfs actief verzet aan.

De ECA, een organisatie die voetbalclubs in Europa vertegenwoordigt, is intern verdeeld over de kwestie. Zo hebben alle Spaanse ECA-leden (op FC Barcelona en Real Madrid na) bijgedragen aan een protestbrief waarin ze hun zorgen uitten. Ook de competities Premier Leauque (Engeland) en de Bundesliga (Duitsland) lieten weten geen fan te zijn van het nieuwe format. Waarom zijn deze voetbalzwaargewichten zo tegen de hervormingen?

 De bedoeling                                                                                                                                            Het idee van de aanpassingen komt neer op twee woorden: meer wedstrijden. Om te beginnen zouden er geen 32 teams meedoen aan het toernooi, maar 40 of zelfs 48. De teams worden ingedeeld in vier groepen van acht teams: iedere deelnemende club speelt dus minimaal veertien wedstrijden. Ook wil de UEFA experimenteren met een promotie-degradatiesysteem. Dit systeem wordt al sinds jaar en dag gebruikt in de landelijke competities, maar voor de Champions League moeten clubs langs een ballotage glippen in de vorm van kwalificatierondes.

De kritiek                                                                                                                                             Dat systeem is verleden tijd als het aan de ECA ligt. De kritiek op het initiatief is niet mals. Door de aanpassing wordt de voetbalagenda overvol en daarom zullen er CL-wedstrijden moeten worden gespeeld in het weekend: een probleem omdat de competitiewedstrijden eigenlijk gepland staan in het weekend. Ook zou het betekenen dat kleinere clubs meer Europese mogelijkheden hebben, door het promotie-degradatiesysteem heeft de UEFA immers meer Europese competities nodig. Maar volgens La Liga werkt dit idee averechts. ‘Door de toename van Europese competities is de UEFA in staat meer financiële eisen te stellen wat de tv-rechten betreft. Dat maakt landelijke competities financieel zwakker en dat gaat ten koste van de clubs,’ zo stelt de Spaanse competitie op Twitter.

Ook de KNVB staat niet op zijn stoel te juichen. Samen met de Eredivisie stuurde de bond een brief naar de UEFA waarin de verbetering van het Europese voetbal in twijfel wordt getrokken. “We willen het dat Europees voetbal zo toegankelijk mogelijk is voor de clubs uit ‘kleinere’ competities zoals de Eredivisie. De Nederlandse competitie heeft immers al bewezen dat het een kraamkamer is voor het Europese topvoetbal”, zegt Chris van Nijnatten, woordvoerder voor de KNVB. “Voetbal ontwikkelt zich door de jaren heen, dus aanpassingen aan de sport zijn van alle tijden. Wij hebben de UEFA echter gevraagd om andere mogelijkheden in overweging te nemen.” In de brief noemt de KNVB het voorbeeld van grensoverschrijdende competities. In ons geval zou dat een samensmelting van de Belgische en Nederlandse competitie kunnen betekenen. “Wij zijn voor het onderzoeken van zo’n samensmelting, pas daarna kun je beoordelen of het een goed idee is.”

De machtige clubs                                                                                                                              Een ander groot kritiekpunt: het alsmaar groter wordende gat tussen de absolute Europese top en de rest van de clubs. Het geld wat de UEFA ontvangt wordt grotendeels verdeeld onder de drie of vier grootste clubs van Europa. Waarom de UEFA en sommige topclubs uit de ECA meer wedstrijden willen, is makkelijk te verklaren. Meer wedstrijden staat gelijk aan meer geld.

Naast het feit dat de grotere bedragen onder de grootste clubs worden verdeeld, zullen de grotere clubs (die meestal de hoogste ogen gooien in het toernooi) de halve finale- en finaleplekken alleen maar meer bezetten. De ECA en de UEFA werken nauw samen en zijn ruim vertegenwoordigd in het UEFA Club Competitions Committee. Dat is de commissie die alle besluiten neemt over de Europese competities. Door dit machtige blok kunnen de vernieuwingen nog zo idioot klinken, de kans dat ze werkelijkheid worden, is en blijft aanwezig.