Jaarlijks vallen er in de Alpen 100 a 120 doden door lawines, meestal veroorzaakt door de mensen zelf. Toch is off-piste skiën niet verboden, het staat iedereen vrij om de bergen in te gaan met of zonder kennis.

Oprichter van Snow Safety Center, Rolf Westerhof, vertelt dat er relatief gezien wel een daling is in het aantal lawineslachtoffers: “De absolute aantallen slachtoffers nemen niet af, maar we weten wel dat er veel meer mensen buiten de piste, op lawinegevaarlijkterrein, onderweg zijn en toch gebeuren er niet meer ongelukken.” 

Controle
Ondanks dat off-piste skiën risicovol is, is het niet illegaal. Sander Kan, free ride coach en skigids in Zwitserland, vertelt: “Je gaat toch ook geen badgasten aan de kust controleren of ze een diploma hebben en of ze verstand hebben van zeestromingen, dat is hetzelfde.” 

Ook Westerhof denkt dat het verbieden van off piste skiën niet te handhaven is: “In de bergen is het te onoverzichtelijk om te kunnen controleren. Wel zouden skigebieden zelf nadrukkelijker kunnen aangeven waar het gevaarlijk is. Maar voorlichting is het belangrijkste.”

Lawinegevaar
In Europa is de kans op lawines in te delen op schalen van 1 tot 5. Waarbij schaal 1 betekent dat het lawinegevaar gering is en bij schaal 5 zeer groot. “Mensen denken dat het gevaar hoog is bij lawinegevaar 4, maar dat is niet waar,” Westerhof verklaart, “de meeste slachtoffers vallen al bij lawinegevaar 2 en 3.” 

Direct naast de piste, ‘off-piste’ gaan heeft natuurlijk minder risico’s maar het is niet zonder gevaar. Westerhof legt uit dat het nooit heel verstandig is om off-piste te gaan: “Dat heeft niet met je ski- of board niveau te maken maar of je kennis over lawines hebt en over het juiste materiaal beschikt. Meestal gaat het per ongeluk goed omdat Moeder Natuur vaak aardig is, en omdat veel mensen op vlakke hellingen blijven. Vervolgens worden mensen te enthousiast en gaan ze het iets verder weg uitproberen, dan komen ze zomaar in terrein terecht waar het mis gaat. En dat kan soms ernstig aflopen.”

Risicosport
Een lawinecursus is aangeraden om te doen voor iedereen die van plan is off-piste te gaan. Westerhof: “Het gekke met de wintersport is, je hebt sporten zoals hockey en tennis; daar kan je je knie mee beschadigen en misschien een keer iets breken. En je hebt de risicosporten dus bijvoorbeeld duiken en parachutespringen. Dat zijn allemaal sporten die iets te maken hebben met de natuur en daar is iets gevaarlijks aan.” 

Aan sporten zoals parachute springen zitten duidelijke regels verbonden. Zo is een brevet bijvoorbeeld verplicht. Om te mogen skiën zijn geen diploma’s nodig. Westerhof legt uit: “In de wintersport is het zo dat aan de ene kant van het piste paaltje is het sport en aan de andere kant van het paaltje begint het duiken en parachutespringen.”