De Tour des Alpes Martitimes et Haut Var eindigt op 23 februari bovenop de Mont Faron. Jong wielertalent Lars van den Berg laat zijn nieuwe werkgever Groupama-FDJ gelijk zien wat hij waard is. Na een hele dag in de kopgroep, finisht hij als derde op deze beklimming. Een sterke seizoensstart, voorlopig zonder vervolg.

In de interviewserie koersvoer vertellen jonge wielertalenten over hun trainingen in tijden van corona, hoe ze zonder wedstrijden toch hun plekje in het peloton willen verzekeren volgend jaar, en natuurlijk over de koers!

Wennen aan de nieuwe taal

Na een Franse les heeft de 21-jarige Van den Berg tijd voor een interview. Sinds januari rijdt hij in Franse loondienst, bij de opleidingsploeg van het grote Groupama-FDJ. De voertaal bij zijn nieuwe ploeg is Frans. Dat is toch even wennen: “Aan het begin van dit avontuur sprak ik de taal heel slecht, maar ik woonde toen in een appartement in Frankrijk, dus ik leerde het vanzelf.”

Van den Berg woont ondertussen weer in Nederland, vanwege de coronamaatregelen in Frankrijk: “Toen ik hoorde dat er een lockdown op komst was, pakte ik zo snel mogelijk mijn spullen en vertrok ik terug naar mijn ouderlijk huis in Utrecht, haha! Ik wilde graag buiten blijven trainen. Dat is, vind ik, een stuk leuker dan trainen op een turbotrainer binnen. Dat moet een groot deel van de ploeg wel doen.”

Door zijn plotselinge verhuizing ontwikkelt zijn Frans minder snel dan voorheen: “Als je in Frankrijk in een bakker vergeet wat je wilt hebben, helpt een werknemer je altijd wel. Dan probeer je dat op te slaan en leer je snel. Nu spreek ik natuurlijk weer constant Nederlands in winkels en op straat, dus leer ik alleen Frans wanneer ik er echt voor ga zitten. En dat is toch anders. Ik ga er 1 a 2 uurtjes per dag voor zitten om het zo snel mogelijk goed onder de knie te krijgen. Aan het einde van het jaar wil ik de taal goed spreken. Hopelijk is dat realistisch, haha!”

Na 3 jaar in loondienst bij de Nederlandse semi-profploeg Metec, krijgt Lars van den Berg een mooi aanbod voor 2020. Groupama-FDJ wil de 21-jarige, Nederlandse klimmer toevoegen aan haar opleidingsploeg. De beslissing om te vertrekken bij zijn oude ploeg maakt hij vervolgens snel: “Ik wilde niet per se weg bij Metec, ik zat er goed op mijn plek. Maar het programma dat mij aangeboden werd bij Groupama was heel erg mooi, waardoor ik nooit echt heb getwijfeld of ik deze stap moest maken.”

Verrassende prestatie in de Tour du Haut Var

Dit programma zou bestaan uit veel klimkoersen – zijn specialiteit – en mogelijke optredens bij de profploeg. Vanaf dit jaar mag een profploeg namelijk renners uit het opleidingstraject meenemen naar wedstrijden. Zijn eerste wedstrijd van het seizoen was gelijk met de profploeg. Aan de zijde van Tour de France-kopman Thibaut Pinot start hij in de Tour des Alpes Martitimes et Haut Var. “Een geweldige ervaring om met Thibaut op pad te gaan. Het was super mooi om daar te rijden. Als nieuwkomer in de opleidingsploeg had ik niet verwacht gelijk mee te gaan met de profploeg!”

Vol passie vertelt Van den Berg over de etappe naar de Mont Faron, waar hij derde werd: “Tijdens de teambespreking hoorde ik dat ik moest proberen mee te schuiven in de kopgroep, zodat de ploeg niet de verantwoordelijkheid had om de kopgroep terug te pakken, maar een andere ploeg dat moest doen. Ik was er gelijk op gebrand me te laten zien. Uiteindelijk lukte het me om mee te zitten, wat al geweldig was. De kopgroep blijft vervolgens ook nog voor de favorieten. De winst zat er helaas niet in, maar een derde plek is daar, in dat deelnemersveld, ook al fantastisch! Ik had het van tevoren zeker niet verwacht.”

“Ik merkte dat de ploegleiding trots op me was,” vertelt Van den Berg, “ik begrijp niet alles wat er gezegd wordt, maar dit was duidelijk. Hopelijk is mijn optreden bij de profploeg voor herhaling vatbaar.” De komende maanden zijn alle wedstrijden echter afgelast. Voorlopig zit een herhaling er niet in: “Nee, helaas. Als het seizoen weer begint hoop ik dat ik weer mee mag, wanneer dat ook is.”

De ploeg lijkt vertrouwen te hebben in Van den Berg, aangezien ze hem gelijk meeneemt met de profs. Of hij ook daadwerkelijk tegen een contract aanhinkt bij de profploeg, durft Van den Berg niet te zeggen: “Dat is erg lastig. Ik heb een erg goed gevoel overgehouden aan de eerste wedstrijden van het jaar, maar ik vraag me af of het bestuur me op basis van een handjevol koersdagen een contract aan wil bieden. Ik hoop het wel natuurlijk, aangezien ik laatstejaars belofte ben zit er wat druk op dit jaar.”

Interesse na een sterk 2019

Van den Berg wordt dit jaar 22, dat is het laatste jaar waarin hij zich als belofte mag uitdrukken. Veel profploegen bieden renners een contract aan die goed presteren in de grootste wedstrijden voor deze categorie, zoals de Tour de l’Avenir. Vorig jaar reed Van den Berg hier prima. Hij eindigde op plek tien in het klassement. “Toen werd de interesse van Groupama-FDJ concreet”, aldus Van den Berg. Voor een profcontract was zijn optreden niet goed genoeg, maar de ploeg zag wel potentie: “Zeker! Dat bleek vorig jaar in een gesprek met de ploegleiding waarin ik een voorstel kreeg. De ploeg ziet echt toekomst in me,” een contract bij de opleidingsploeg volgde, “en mede door dat vertrouwen heb ik een hele goede winter gedraaid.”

Die goede winter is ook te danken aan een professionelere benadering dan bij zijn vorige ploeg, Metec. “Ik word veel directer begeleid. Ik heb bijna dagelijks contact met de ploegtrainer. Verder word ik ook begeleid qua voeding. Er wordt hier veel meer op de details gelet.”

Terwijl er geen wedstrijd op de planning staat voorlopig, traint Van den Berg nog altijd veel: “Ik train nu een kleine 20 uur in de week. Heel veel duurtrainingen en corestability en soms wat intervals, het doel daarvan snap ik niet echt eigenlijk. Waarschijnlijk geeft de trainer me intervaltrainingen puur zodat ik ook wat anders doe dan duurtrainingen, haha!”