Na een machtige kwalificatiereeks plaatste FC Sheriff uit Tiraspol in Moldavië zich  voor het miljoenenbal van de UEFA: de Champions League. De club die op papier in de kwalificatie van het toernooi een underdog was, houdt haar indrukwekkende vorm van de voorrondes voorlopig vast en ontpopt zich langzaamaan tot de sensatie van het Europese seizoen.

Aan het einde van het seizoen 2020/2021 kroonde Sheriff Tiraspol zich voor de zesde keer op rij tot landskampioen van Moldavië. Met dit kampioenschap op zak plaatste de club zich voor de eerste voorronde van de Champions League. In totaal kwam de club in alle voorrondes langs vier clubs die allen verslagen werden. In de acht wedstrijden die het in het voorrondes speelde (per tegenstander een heen- en terugwedstrijd) verloor het geen enkele wedstrijd. Aan de hand van uitblinkers Luvannor en Traoré wist de ploeg een indrukwekkend doelsaldo te halen van veertien doelpunten voor en slechts twee goals tegen.

De opmars door de voorrondes begon opzien te baren toen de Moldaviërs in de derde voorronde ook FK Crvena Zvezda, beter bekend als Rode Ster Belgrado, uitschakelde over twee wedstrijden. In Belgrado werd het 1-1 waarna de ploeg uit Tiraspol het thuis afmaakte door met 1-0 te winnen. De tot dan toe indrukwekkende reeks van Sheriff leek echter met de loting voor de laatste kwalificatieronde tot een eind te gaan komen. Bij de loting kwam Dinamo Zagreb (Kroatië) uit de koker rollen, een club die al zeven keer eerder meedeed aan het hoofdtoernooi van de Champions League. De ploeg uit Zagreb deed vorig seizoen nog mee in het toernooi, waar het na de groepsfase als vierde uitgeschakeld werd. Dit jaar zou het niet tot een deelname komen, Sheriff Tiraspol bleek ook voor Dinamo Zagreb een maatje te groot. Sheriff boekte in eigen huis een knappe 3-0 zege. die voorsprong wisten ze in Kroatië vast te houden door met    0-0 gelijk te spelen wat voldoende was om zich te plaatsen voor de groepsfase van de Champions League.

Hoofdtoernooi
De loting om de poules voor de groepsfase vast te stellen vond plaats op 26 augustus in Istanbul. Een ‘makkelijke poule’ was er voor Sheriff op papier nooit geweest, en dat bleek ook uit de poule waar het in terecht is gekomen. Sheriff lootte in poule D: Internazionale Milan (Kampioen van Italië), Real Madrid (tweede van Spanje) en Shaktar Donetsk (tweede van Oekraïne). Een poule waar doorgaans Madrid en ‘Inter’ de dienst uitmaken en door zullen gaan naar de knock-out fase van het toernooi. Het ticket voor de Europa League dat klaarligt voor de nummer drie van elke poule lijkt dan logischerwijs een prooi voor Shaktar, waarna Sheriff achter het net zou vissen.

De eerste wedstrijd van Sheriff, thuis tegen Shaktar, was in theorie een fijne wedstrijd omdat de ploeg uit Tiraspol daarmee de Europese grootmachten uit de poule (Madrid en Inter) ontliep. Dankzij doelpunten van Adama Traoré en Momo Yansane wist de ‘underdog’ knap met 2-0 te winnen van Shaktar. Doordat Real Madrid maar met 0-1 van Inter Milan wist te winnen pakte Sheriff zelfs op doelsaldo de koppositie in poule D. De winst op een doorgewinterde Europese ploeg als Shaktar Donetsk is op zichzelf al een stunt te noemen voor een club als Sheriff die nooit eerder deelnam aan de Champions League.

Real Madrid
Op 28 september stond voor Sheriff Tiraspol de grootste wedstrijd in de geschiedenis van de club op het programma: Real Madrid, in het immense Estadio Santiago Bernabéu. Sheriff speelde de hele wedstrijd compact en verdedigend, waarbij Real alle moeite had om serieuze kansen te creëren. De ploeg uit Madrid, met in de basis vedettes als Karim Benzema, Eden Hazard en Thibaut Courtois, moest na een stormloop van ruim twintig minuten toch ineens zelf de bal uit het net vissen: Yakhshibaev kopte in de 25e minuut raak voor Sheriff. Wat volgde was veertig minuten vol kansen voor Real waarbij Sheriff-doelman Georgios Athanasiadis uitgroeide tot de held van de avond.
In de 60e minuut wisten de Madrilenen dan toch het doel van de Griekse doelman te vinden: Benzema benutte een penalty na een overtreding op Vinicius Junior. Vervolgens had Madrid nog een half uur om te jagen op een overwinning. Maar na een salvo van gemiste kansen trokken toch de Moldaviërs aan het langste eind. De Luxemburger Thill vond in de 90e minuut met een pegel de kruising van het doel van Madrid, om daarmee de uitslag op 1-2 te bepalen.

Sheriff Tiraspol blijkt dit Champions League een geduchte tegenstander, en staat na 2 wedstrijden met de volle buit op 6 punten, en bovenaan in poule D. In de persconferentie na de wedstrijd in Madrid kwam Sheriff-coach Yuriy Vernydub terug op een eerder gemaakte opmerking van Dirk Kuyt. De oud-Feyenoorder had namelijk gezegd dat er in de Champions League geen plek is voor kleine clubs als Sheriff omdat de Chamions League ‘een competitie voor kampioenen’ zou zijn. “Ik laat graag zijn wereld in duigen vallen”, vertelt Vernydub.“we hebben nog vier wedstrijden te gaan, dat is nog een lange weg. We bekijken alles van wedstrijd tot wedstrijd.”

Bekijk ook de visuals hier onder!