The Premier League of Darts strijkt donderdagavond neer in Manchester. Acht van de beste darters ter wereld proberen tijdens het vernieuwde toernooi in zestien speelrondes dagwinnaar te worden en zich zo te plaatsen voor de play-offs. Nu de tiende speelronde op het punt van starten staat, is de zestiende niet meer ver weg. ”Price moet aardig aan de bak”, zegt Thierry Boon van NOS Sport.  

Dit jaar is anders dan andere jaren. Er wordt nog wel elke donderdag op een andere locatie gespeeld, maar er zijn maar acht spelers in plaats van tien.  

Ook is er een nieuwe spelopzet: voorheen was het toernooi een ’round-robintoernooi’, waarbij alle deelnemers minimaal één keer tegen elkaar speelden en maar één keer per avond in actie kwamen. Het was een beetje vergelijkbaar met een voetbalcompetitie.  

‘Elke avond iets te winnen’ 

Nu wordt er elke donderdagavond een minitoernooitje gespeeld volgens het knock-outsysteem, waarbij wordt gestart in de kwartfinale. Spelers kunnen twee punten verdienen als ze de halve finale halen, drie als ze de finale halen en vijf als ze de finale winnen. De dagwinnaar krijgt ook nog tienduizend pond.  

Die nieuwe opzet valt in de smaak bij Thierry Boon van NOS Sport: ”Er staat elke avond iets op het spel en de darters houden van competitie. Zij voelen nu elke avond dat er iets te winnen valt. Daarvoor zullen ze zich dan ook opladen. En als Nederlandse kijker zie je nu mogelijk drie keer Van Gerwen op een avond.”  

Ook Pieter Verbeek van Dartsnieuws.com is enthousiast: ”Het nieuwe format is een vooruitgang. Een speler die onderaan staat en niet meer naar de play-offs kan, strijdt nog elke avond voor een bonus van tienduizend pond. Dat lijkt mij een stimulans om niet zomaar het bijltje – of eigenlijk pijltje – erbij neer te gooien.” 

De vier spelers die na zestien speelronden de meeste punten hebben, gaan door naar de play-offs. Vandaag vindt speelronde tien plaats. Ze zijn dus al over de helft. En na vanavond zijn er nog slechts zes avonden te gaan voordat de top-vier overblijft. Het selecte gezelschap kan in de play-offs verder strijden voor de titel en de hoofdprijs van 275.000 pond.  

‘Als een speer’ 

Price presteert tot nu toe minder dan Thierry Boon dacht. ”Hij speelt met een gebroken botje in zijn werphand, dus hij heeft een lichamelijk excuus. En hij speelt nog niet eens heel slecht, wat extra knap is.” Vlak voordat Price zijn blessure opliep, gooide hij in Belfast nog twee negendarters op een avond.   

Donderdag zal de Welshman, die de bijnaam ‘The Iceman’ draagt, voor het eerst opkomen met zijn nieuwe opkomstnummer. ‘Ice Ice Baby’ van Vanilla Ice moet plaatsmaken voor ‘Roar’ van Katy Perry. Waar de eerste goed aansluit bij zijn bijnaam, doet de tweede dat bij zijn uitbundige schreeuw. ”Hij moet aardig aan de bak, nu we al in de tiende speelronde zijn”, zegt Boon. ”Zijn hand heeft wat kunnen rusten, dus hij moet Wright wel aankunnen vanavond. En met dit nieuwe nummer gaat hij natuurlijk als een speer.”   

‘Wade is als Atlético Madrid’ 

Tussen Anderson en Wade verwacht de NOS-journalist een mindere pot. ”Anderson kan zich goed opladen voor grotere toernooien, maar heeft meer moeite om zestien speelronden goed te blijven. En Wade voelt voor mij altijd een beetje als Atlético Madrid: gewoon goed verdedigen, als er een kansje komt toeslaan en verder geen heel bijzonder voetbal laten zien.” 

Van Gerwen op dreef 

Boon vindt Van Gerwen, die langere tijd in een vormdip verkeerde, de grote verassing van de Premier League tot nu toe. “Ik had niet gedacht dat hij nog zo goed zou zijn. Vaak had ik het idee dat Van Gerwen wel verzadigd was en dat zijn vuur weg was. Nu wint hij weer drie avonden. Vorige week in de finale tegen Wade speelde hij ook heel goed. Ik vind het knap dat hij nu bovenaan de league staat. Als je over zo’n lange tijd (lengte van de Premier League, red.) de beste speler bent, ben je ook écht de beste.” Boon verwacht dan ook dat de kwartfinale tussen Van Gerwen en Jonny Clayton een kraker wordt. 

Pieter Verbeek is ook positief over Van Gerwen: ”Dit is een format dat hem goed ligt en dat heeft hij jarenlang op de Euro Tour bewezen. Daarbij worden de kwartfinales, halve finales en finale namelijk ook achter elkaar afgewerkt. Nu zijn vorm weer op orde is, is hij de topfavoriet voor mij.” 

‘Mentaal er nog niet klaar voor’  

Michael Smith valt Boon tot nu toe nog een beetje tegen. ”Het is altijd heerlijk om naar hem te kijken. Hij heeft bakken talent en haalt dan ook regelmatig finales, maar die verliest hij ook vaak. Ik denk dat hij er mentaal nog niet helemaal klaar voor is. We zitten echt te wachten op het moment dat hij doorbreekt.”  

Smith start in de kwartfinale tegen Cullen. ”Ik verwacht veel van Cullen. Al is het maar vanwege zijn opkomstnummer. ‘Don’t Look Back in Anger’ van Oasis (afkomstig uit Manchester, red.) gaat volmondig worden meegezongen”, zegt Boon. ”Hij geniet ook echt van de Premier League. Dat mocht ik zelf zien toen hij een avond won in Rotterdam.” De NOS-redacteur verwacht dat Cullen vandaag de finale haalt en die wint van Price.  

Als de league blijft zoals-ie nu is, gaat Van Gerwen samen met Clayton, Wright en Wade naar de play-offs. Of de stand verandert, valt vanaf 20.10 uur te bekijken op onder meer Viaplay. 

Omslagfoto: Robin Utrecht via ANP | Foto dartbord: Karen Laårk Boshoff via Pexels

Door: Tijn Marinussen