Union Sint-Gillis promoveerde vorig seizoen naar het hoogste niveau van België en gaat nu de play-offs in als koploper. De club verzekerde zich met de eerste plaats in het reguliere kampioenschap van Europees voetbal. Die wedstrijden kunnen echter niet afgewerkt worden in het eigen stadion. “Dit zijn misschien de laatste kansen om de authenticiteit van Union mee te pikken.” 

Het verhaal van Union is een modern voetbalsprookje. De club is historisch gezien een grote naam in België, maar zakte ver af.  

“Het is een totale verrassing voor eigenlijk iedereen”, vertelt de Belgische voetbaljournalist Jarno Bertho. “Een promovendus die Europees voetbal haalt is in België pas drie keer eerder gebeurd.” 

Coldplay  

Voor de wedstrijden in Europa volgend seizoen moet Union opzoek naar een andere thuisbasis. Bertho: “Het stadion van Union is volgens de UEFA-normen een regelrechte ramp: veelal staanplaatsen, niet overdekte tribunes en voor de veiligheid zal het ook niet honderd procent in orde zijn. Het is echt nog zo authentiek en ziet eruit als vijftig jaar geleden.” Mocht Union uiteindelijk niet de kampioen van België worden, dan moet het sowieso Europese voorrondes spelen. Dat gaan ze doen in het stadion van OH Leuven, zegt Bertho. “Ze zouden dat het liefst in het Koning Boudewijnstadion doen. Dat is het nationale stadion.” Dat gaat echter niet, omdat Coldplay daar in augustus een paar keer optreedt en er daarna een nieuwe grasmat in moet. 

In de poulefase gaat Union wel in het Koning Boudewijnstadion spelen. “Dat is wel een stadion met de capaciteit van vijftigduizend supporters, terwijl in het stadion van Union rond de twaalfduizend binnen kunnen. Ik denk dat, om niet te negatief te zijn, een nogal lege bedoeling gaat zijn.” Bertho denkt dat, kijkend naar waar de club een paar jaar geleden stond, het de fans niet uitmaakt waar er Europees gevoetbald zal worden. “Leuven is ook een van de studentensteden van België, dus daar kan je vooraf ook lekker een biertje gaan drinken.” 

Authentiek  

Volgens Bertho is er binnen de club ‘absoluut’ discussie over een nieuw stadion, al staat dat nog in de kinderschoenen. Eerst moet Union nog zien of het niveau van dit seizoen de komende jaren vastgehouden kan worden. Bertho merkt dat er veel buitenlanders een kijkje komen nemen bij wat hij ‘een beetje de hipster-club van België’ noemt. “Stel dat ze ooit toch van stadion veranderen, dan zijn dit misschien wel de laatste kansen om dat tikkeltje authenticiteit van Union en de eerste klasse mee te pikken.”